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Catalizadores a medida para producir energía de forma más eficiente

Un estudio de la Politécnica de Cataluña observa que los átomos reaccionan de diferente forma en función del soporte que se utiliza


Investigadores de la Universidad Politécnica de Cataluña han descubierto cómo se mueven los átomos en un catalizador real, y han demostrado que éstos reaccionan de forma diferente en función del tipo de soporte que se utiliza. Eso abre la puerta al diseño de nuevos catalizadores a medida para hacer más eficientes los procesos industriales y energéticos, como la producción de hidrógeno a partir de agua y bioetanol.




Dibujo de una nanopartícula metálica de rodio-paladio soportada sobre óxido de cerio. Las moléculas de agua y etanol absorben en la interfaz entre las nanopartículas y el apoyo y generan nuevas especies químicas reactivas que hacen que los átomos de rodio y paladio se reorganicen en la superficie, cambien su estado de oxidación y así faciliten la producción de hidrógeno. Fuente: UPC.
Dibujo de una nanopartícula metálica de rodio-paladio soportada sobre óxido de cerio. Las moléculas de agua y etanol absorben en la interfaz entre las nanopartículas y el apoyo y generan nuevas especies químicas reactivas que hacen que los átomos de rodio y paladio se reorganicen en la superficie, cambien su estado de oxidación y así faciliten la producción de hidrógeno. Fuente: UPC.
Un equipo de la Universitat Politècnica de Catalunya (UPC) ha descubierto que los átomos reaccionan de manera diferente en función de las características del catalizador que se utilice. El estudio, publicado en Science, representa un paso muy importante para el diseño de nuevos catalizadores con aplicaciones en el campo de la energía.

Los catalizadores, utilizados en el 95% de los procesos industriales y para eliminar la contaminación de los gases que emiten los vehículos con motores de combustión, son las sustancias que hacen que las reacciones químicas vayan más rápido. El cuerpo humano también tiene cientos de ellos, pero en forma de enzimas. Desde el punto de vista energético, la función del catalizador es reducir la energía necesaria para activar estas reacciones.

Ahora, un equipo de investigadores encabezado por Jordi Llorca, del Centro de Investigación en Nanoingeniería y del Instituto de Técnicas Energéticas ─ambos de la UPC─, ha sido capaz de descubrir cómo se mueven los átomos en un catalizador real, y ha demostrado que éstos reaccionan de forma diferente en función del tipo de soporte que se utiliza. Eso abre la puerta al diseño de nuevos catalizadores a medida.

El catalizador que han escogido los investigadores contiene nanopartículas metálicas (de rodio y paladio) preparadas por el grupo de Dendrímeros y Polígonos Moleculares de la Universidad de Barcelona, que se han fijado a un soporte de óxido de cerio. Este catalizador es muy eficiente en la producción de hidrógeno, un producto que puede sustituir el uso de los combustibles fósiles antes de que se agoten y permitir cambiar el modelo energético actual por uno más sostenible y respetuoso con el medio ambiente.

En este sentido, Llorca explica que los resultados de esta investigación facilitan el camino para obtener hidrógeno de la forma más eficiente posible, concretamente a partir de agua y bioetanol, un recurso renovable y económico que se obtiene fácilmente a partir de residuos forestales y desechos agrícolas.

Como explica Llorca en la nota de prensa de la UPC, un símil para entender este proceso más eficiente sería buscar el mejor camino para atravesar una montaña: "El camino más corto es subir por una ladera de la cima y bajar por el otro, pero esta opción es la que requiere el uso de más energía. Si encontramos el lugar más idóneo para dar la vuelta a la montaña, aunque parezca más largo, requerirá menos uso de energía y, por lo tanto, la atravesaremos más rápido".

Experimento

Un paso para encontrar este camino es conocer cómo se comportan realmente los átomos y las nanopartículas en un catalizador, y comprobar si siempre lo hacen de la misma manera. Para realizar este experimento, los investigadores han utilizado la línea de luz Circe del sincrotrón ALBA, en Cerdanyola del Vallès, y concretamente la técnica de espectroscopia de fotoemisión a presión cercana a la ambiente, NAPP (del inglés Near Ambient Pressure Photoemission).

Esta técnica fue desarrollada por el grupo del profesor Miquel Salmerón a inicios de siglo en el Lawrence Berkeley National Laboratory (California, Estados Unidos). Única en España y sólo disponible en ocho sincrotrones en todo el mundo, la estación experimental de NAPP del sincrotrón ALBA entró en funcionamiento en septiembre de 2013 y se estrenó con este experimento.

Hasta ahora, los investigadores habían logrado saber qué pasaba cuando las moléculas de agua y etanol se calientan a 550 grados centígrados, en la cámara de espectroscopia fotoelectrónica de rayos X del Centro de Investigación en Nanoingeniería de la UPC.

Pero gracias al uso del sincrotrón ALBA, los investigadores han podido conocer con más precisión el movimiento de los átomos en las nanopartículas en el momento de las reacciones químicas (es decir, in operando), y han descubierto que estas nanopartículas tienen un comportamiento diferente según las características del soporte del catalizador, que pueden afectar tanto a su composición, como a la forma o la nanoestructura.

"Es decir", especifica Llorca, "las nanopartículas saben dónde están soportadas y reaccionan en consecuencia". Este descubrimiento, especifica, "abre la puerta a diseñar catalizadores a medida y más eficientes, ya que pueden desarrollarse o adaptarse a los dispositivos ya existentes teniendo en cuenta el proceso por el que se requieren".

Hidrógeno

En el caso de la producción del hidrógeno, este equipo investigador ha descubierto que para producirlo es necesario que los átomos del catalizador estén en unas posiciones determinadas. Estas posiciones permiten el intercambio de electrones de forma adecuada entre las nanopartículas metálicas y el apoyo de óxido de cerio en el momento que se rompen y forman nuevos enlaces químicos para producir el hidrógeno.

En el caso, por ejemplo, de los vehículos que utilizan motores de combustión (coches, motos, aviones, barcos, etc ..), que ya utilizan catalizadores con óxido de cerio, se podrían diseñar nanoformas o nanoestructuras nuevas, o incluso adaptar los ya existentes para que sean más eficientes energéticamente.

En el estudio también han participado la estudiante de doctorado de la UPC Núria Jiménez Divinos, los investigadores Carlos Escudero y Virginia Pérez-Dieste, del sincrotrón ALBA, y la investigadora Inma Angurell, de la Universidad de Barcelona, que ha sintetizado las nanopartículas utilizadas.

Referencia bibliográfica:

Núria J. Divins, Inma Angurell, Carlos Escudero, Virginia Pérez-Dieste, Jordi Llorca: Influence of the support on surface rearrangements of bimetallic nanoparticles in real catalysts. Science (2014). DOI: 10.1126/science.1258106.


Lunes, 3 de Noviembre 2014
UPC/T21
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