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Ciertas nebulosas del centro de la Vía Láctea se alinean de forma extraña

Las de tipo bipolar, con forma de mariposa o reloj de arena, parecen estar influidas por antiguos campos magnéticos


Un grupo de astrónomos de la Universidad de Manchester ha analizado un centenar de nebulosas planetarias (producidas en los estertores de una estrella) del centro de la Vía Láctea, y ha descubierto que aquéllas que son de tipo bipolar, es decir, con forma de mariposa o reloj de arena, se alinean en el cielo de forma extraña, aparentemente por el efecto de campo magnéticos generados durante la formación del centro de la galaxia.





La nebulosa planetaria NGC 6537. Fuente: ESO.
La nebulosa planetaria NGC 6537. Fuente: ESO.
Un grupo de astrónomos de la Universidad de Manchester (Reino Unido) ha utilizado el telescopio NTT (New Technology Telescope) de ESO (Observatorio Austral Europeo) y el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA para estudiar más de 100 nebulosas planetarias que se encuentran en la protuberancia central de nuestra galaxia.

Han descubierto que, misteriosamente, los miembros de esta familia cósmica que tienen forma de mariposa están alineados de una forma extraña, un resultado sorprendente si tenemos en cuenta sus diferentes historias y sus variadas propiedades.

Las etapas finales de la vida de una estrella como nuestro Sol acaban con la expulsión de sus capas exteriores hacia el medio que las rodea, formando objetos de sorprendentes y hermosas formas conocidos como nebulosas planetarias. Uno de estos tipos de nebulosa, conocido como nebulosa planetaria bipolar, crea fantasmagóricas formas en torno a sus estrellas que recuerdan a mariposas o a relojes de arena.

Todas esas nebulosas se formaron en lugares diferentes y tienen distintas características. Y ni la nebulosa individual ni las estrellas que las formaron han tenido ningún tipo de interacción con otras nebulosas planetarias. Sin embargo, el nuevo estudio muestra sorprendentes similitudes entre algunas de las nebulosas: muchas de ellas se alinean en el cielo de la misma manera. El "eje largo" de una nebulosa planetaria bipolar pasa por las alas de la mariposa, mientras que el "eje corto" pasa por el del cuerpo.

"Este descubrimiento es realmente sorprendente y, si se acaba confirmando, puede ser muy importante" explica en la nota de prensa de ESO Bryan Rees, de la Universidad de Manchester, uno de los dos autores del artículo. "Muchas de estas fantasmagóricas mariposas parecen tener sus largos ejes alineados a lo largo del plano de nuestra galaxia. Utilizando imágenes tanto del Hubble como del NTT obtuvimos una visión muy buena de estos objetos, por lo que pudimos estudiarlos en detalle".

Los astrónomos estudiaron 130 nebulosas planetarias en la protuberancia central de la Vía Láctea. Identificaron tres tipos diferentes según su forma: elípticas con estructura central alineada, elípticas sin estructura central alineada y bipolares, y observaron de cerca sus características y su apariencia.

"Mientras que, tal y como era de esperar, dos de esas poblaciones se alineaban de forma totalmente aleatoria en el cielo, descubrimos que el tercer tipo — las nebulosas bipolares — mostraban una sorprendente preferencia por una alineación particular”, afirma el segundo autor del artículo Albert Zijlstra, también de la Universidad de Manchester. "Si ya era sorprendente que hubiese cualquier tipo de alineamiento, encontrarlo en la abarrotada región central de la galaxia es aún más inesperado".

Se cree que las nebulosas planetarias se esculpen por la rotación del sistema estelar del cual se forman. Esto dependerá de las propiedades del sistema — por ejemplo, si es una binaria, o tiene cierto número de planetas orbitando a su alrededor, características que influirán notablemente en la forma que adquiere la burbuja de material expulsado. Las formas de las nebulosas bipolares son de las más extremas, y probablemente se producen por chorros que eyectan masa procedente del sistema binario perpendicular a la órbita.

La nebulosa planetaria bipolar Hubble 12. Fuente: ESO.
La nebulosa planetaria bipolar Hubble 12. Fuente: ESO.
Un alineamiento muy extraño

"El alineamiento que vemos en estas nebulosas bipolares indica algo extraño sobre los sistemas estelares del interior del centro de la galaxia", explica Rees.

"Para que se hayan alineado de la forma en que lo han hecho, el sistema estelar que formó estas nebulosas debería haber estado rotando en perpendicular a las nubes interestelares que a su vez las formaron, lo cual es muy extraño".

Mientras que las propiedades de sus estrellas progenitoras dan forma a estas nebulosas, este nuevo descubrimiento da pistas sobre otro aspecto aún más misterioso. Junto con estas complejas características estelares encontramos las de la propia Vía Láctea; toda la protuberancia central rota alrededor del centro galáctico.

Esta protuberancia puede tener más influencia de la que se creía hasta el momento en toda la galaxia, a través de sus campos magnéticos. Los astrónomos sugieren que el ordenado comportamiento de las nebulosas planetarias podría estar originado por la presencia de fuertes campos magnéticos generados durante la formación de la protuberancia central.

"Podemos aprender mucho estudiando estos objetos", concluye Zijlstra. "Si realmente se comportan de este modo inesperado, esto tiene consecuencias no solo para el pasado de las estrellas de forma individual, sino para el pasado de toda la galaxia".

Referencia bibliográfica:

B. Rees, A. A. Zijlstra: Alignment of the Angular Momentum Vectors of Planetary Nebulae in the Galactic Bulge. Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.


Jueves, 5 de Septiembre 2013
ESO/T21
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