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Describen cómo decide el cerebro si descansar o seguir trabajando

Investigadores franceses miden experimentalmente una señal neuronal que, al acumularse y disiparse, desencadena ambas decisiones


Hasta ahora era sólo una hipótesis, pero un experimento realizado por investigadores franceses ha constatado que existe en el cerebro una señal que se acumula con el trabajo, se disipa al descansar y está condicionada por la dificultad de las acciones y por las recompensas. El experimento involucró a 39 personas a las que se hizo apretar una empuñadura durante 30 segundos a cambio de dinero. A medida que aumentaba la dificultad de la tarea, se aceleraba la acumulación de la señal; en cambio, cuando aumentaban los incentivos monetarios, esta disminuía.





Una investigación revela cómo funciona el cerebro cuando decide que una persona se tome un descanso. Fuente: PhotoXpress.
Una investigación revela cómo funciona el cerebro cuando decide que una persona se tome un descanso. Fuente: PhotoXpress.
Cuando la gente reflexiona sobre si realizar o no una acción en un momento concreto, el cerebro evalúa los costes y beneficios derivados del esfuerzo. Es lo que defiende la teoría de la decisión clásica. Sin embargo, la forma en que el cerebro decide tomarse un descanso mientras lleva a cabo un trabajo era hasta ahora desconocida para la comunidad científica.

Un equipo de investigadores franceses, informa SINC, se ha basado en la supuesta existencia de una señal que, según hipótesis de otros científicos, al acumularse y disiparse desencadena las decisiones de descansar y retomar el trabajo.

“Queríamos saber si realmente está representada en el cerebro humano”, explican los investigadores en el estudio. Mediante técnicas de neuroimagen –resonancia magnética funcional y magnetoencefalografía–, han localizado esta señal teórica.

El trabajo, que publica la revista PNAS, muestra además que las variaciones de la señal dependen de la dificultad de las tareas y de la recompensa que se extraiga de ellas, lo que prueba que el cerebro trata de maximizar los beneficios y evitar el agotamiento.

Experimento

Los autores pidieron a 39 personas que apretaran una empuñadura durante 30 segundos a cambio de dinero. Este tipo de experimento ya se había hecho anteriormente, pero en esta ocasión además trabajaron con dos factores: el incentivo monetario y la dificultad del esfuerzo.

La ganancia que podían obtener los participantes era proporcional a la duración de su trabajo y a la dificultad, calculada por la fuerza que debían ejercer.

Los científicos registraron la actividad cerebral de los participantes e identificaron una señal en la ínsula posterior –una región cerebral que está involucrada en la percepción del dolor– que se acumula durante el esfuerzo y que se disipa en el reposo. “Observamos que a medida que aumentaba la dificultad de la tarea, se aceleraba la acumulación de la señal; en cambio, cuando aumentaban los incentivos monetarios, esta disminuía”, explican.

Además, la señal se disipaba más rápidamente durante los descansos, lo que muestra que existe un mecanismo por el que el cerebro maximiza los beneficios mientras evita el agotamiento.

Pese al descubrimiento, los investigadores aseguran que en el futuro será necesario analizar si esa señal cerebral está realmente involucrada en la decisión de descansar y de retomar los esfuerzos.

Referencia bibliográfica:

Florent Meyniel, Claire Sergent, Lionel Rigoux, Jean Daunizeau, Mathias Pessiglione. Neurocomputational account of how the human brain decides when to have a break. PNAS (2013).


Martes, 22 de Enero 2013
SINC/T21
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