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El cambio climático altera la vida microbiana de los polos

Estas variaciones tendrían importantes repercusiones sobre el resto de los microorganismos polares, alerta un estudio internacional


Un estudio internacional, en el que participan investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid y de la Universidad de Valencia, señala que el cambio climático producirá alteraciones en los tapetes microbianos de las regiones del Ártico y la Antártida que podrían llegar a ser cruciales para los ecosistemas polares tal y como hoy los conocemos. A esta conclusión llegaron los científicos tras realizar experimentos con muestras de la isla Livingston de la Antártida y de distintas zonas del Ártico. UAM/T21.





Punta Hannah en la Isla Livingston, en la que fueron tomadas algunas de las muestras para el estudio. Fuente: Wikimedia Commons.
Punta Hannah en la Isla Livingston, en la que fueron tomadas algunas de las muestras para el estudio. Fuente: Wikimedia Commons.
Los tapetes microbianos constituyen la mayor biomasa no marina y acumulan la mayor biodiversidad en las zonas polares. Experimentos basados en muestras obtenidas en la isla Livingston de la Antártida y en distintas zonas del Ártico, han determinado recientemente que el actual cambio climático podría producir alteraciones importantes en estos tapetes biológicos, formados por múltiples capas de microorganismos.

Como parte de los experimentos, los autores del estudio mantuvieron las muestras en laboratorio a distintas temperaturas durante varios meses. Las temperaturas oscilaron entre las que hoy se encuentran en los polos y las que pronostican los modelos de cambio climático para las siguientes décadas.

Los resultados obtenidos indicaron un notable cambio en las relaciones entre las especies que componen los tapetes microbianos. Habría un aumento de la diversidad de cianobacterias —los microorganismos más abundantes en las regiones polares—, pero se produciría también un cambio en la dominancia de las especies, de modo que algunas especies dominantes a bajas temperaturas desaparecerían a las temperaturas pronosticadas. A las temperaturas más elevadas, la tendencia se invierte: disminuye la diversidad y los tapetes tienden a desestabilizarse y a una potencial desaparición.

Importantes repercusiones en el resto de organismos

Estas variaciones en las especies tendrían importantes repercusiones sobre el resto de los organismos que componen la vida microbiana de los polos: virus, bacterias, protozoos, hongos, gusanos nematodos y tardígrados, los cuales se alimentan de cianobacterias.

“Uno de los resultados más sorprendentes de esta investigación ha sido el descubrimiento de que, a las temperaturas esperadas en los polos, las cianobacterias que dominan los tapetes microbianos comienzan a producir toxinas, en particular microcistinas, que pueden tener una gran influencia en el resto de los organismos del tapete”, asegura el Dr. Antonio Quesada de la Universidad Autónoma e Madrid, firmante del estudio.

Las microcistinas son producidas por cianobacterias de ecosistemas acuáticos y son bien conocidas por los científicos en regiones templadas, sin embargo son muy escasas en los ecosistemas polares. De hecho, el estudio en cuestión ha sido el primero en describirlas en el Ártico.

“Sus efectos pueden ser letales sobre ciertos organismos, y por tanto las consecuencias del cambio climático sobre las comunidades más importantes y diversas de las zonas polares fuera de los océanos podrían llegar a ser cruciales para el mantenimiento de los ecosistemas polares tal y como hoy los conocemos”, concluye el Dr. Quesada.

En el estudio, recientemente publicado en Nature Climate Change, participan además investigadores pertenecientes a la Universidad de Valencia y a centros de investigación de Alemania, Reino Unido y Nueva Zelanda.


Miércoles, 11 de Abril 2012
UAM/T21
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