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El hidrato de gas de Alaska puede dar energía a 100 millones de hogares durante 10 años

Se intensifican las investigaciones para convertir el “hielo que arde” en una fuente energética viable y limpia


Investigadores norteamericanos han descubierto que el hidrato de gas almacenado en el subsuelo helado de Alaska puede dar energía a 100 millones de hogares durante diez años, si bien no se sabe todavía qué cantidad de este volumen puede ser aprovechado industrialmente. El hidrato de gas, también conocido como “hielo que arde”, es en realidad hielo que esconde en su interior gas, el cual prende cuando se le acerca una fuente de calor. Estados Unidos, Japón e India están intensificando sus investigaciones para usar el denominado “hielo que arde” como una fuente de energía sostenible, al considerar que puede ser un puente hasta que nuevas fuentes limpias se puedan usar de una manera más amplia, como el hidrógeno o la energía solar. Por Raúl Morales




Extensión de permafrost en el hemisferio norte. UNEP.
Extensión de permafrost en el hemisferio norte. UNEP.
En el futuro, el gas natural extraído de trozos de hielo recogido debajo del lecho oceánico o debajo del permafrost ártico podría alimentar nuestros coches, calentar nuestras casas o proporcionar energía a nuestras fábricas. Esta es la idea del Gobierno de los Estados Unidos, que está llevando a cabo investigaciones para sacar partido al hidrato de gas, hielo con gas encerrado en su estructura molecular que prende cuando se le acerca una fuente de calor. El resultado sería una fuente de energía abundante, sostenible y limpia.

“Estos hidratos de gas pueden ser un puente hacia nuestro futuro energético, hasta que nuevas fuentes limpias se puedan usar de una manera más amplia, como el hidrógeno o la energía solar”, comenta Tim Collet, coautor de este estudio, en un comunicado de la American Chemical Society – ACS.

El hidrato de gas, conocido como “hielo que arde”, es una promesa, según el Gobierno estadounidense, para reducir la utilización de fuentes energéticas fósiles que emiten gran cantidad de dióxido de carbono.

El noviembre pasado, Collet y su equipo de investigadores dieron un paso de gigante en este nuevo camino. En un estudio sobre el terreno, estimaron que se podrían extraer hasta 85 billones de pies cúbicos de gas natural del hidrato de gas que yace en Alaska. Esta cantidad sería suficiente para proporcionar energía a 100 millones de hogares durante más de una década.

“Definitivamente es un gran granero de energía”, dice Collet. “Pero todavía no sabemos qué cantidad de este volumen puede ser producido a escala industrial”. Ese volumen dependería de la habilidad de los científicos para extraer metano “útil” (principal ingrediente del gas natural) del hidrato de gas de un modo eficiente y a un precio razonable. Ingenieros y científicos de todo el mundo están investigando este material para comprender cómo se forma y cómo puede ser usado.

El hielo que arde. J. Pinkston and L. Stern/US Geological Survey.
El hielo que arde. J. Pinkston and L. Stern/US Geological Survey.
En frío y a gran presión

Aunque se conoce el hidrato de gas desde hace décadas, sólo desde hace poco se está intentando usar como una fuente de energía alternativa. Este material se forma cuando el gas metano procedente de la descomposición de materia orgánica entra en contacto con el agua a baja temperatura y a gran presión. Estas condiciones existen sólo a mucha profundidad debajo de los océanos y en ciertas partes de tierra firme, pero a gran profundidad. Por ejemplo en la capa de hielo (permafrost) permanentemente congelado que existe en los niveles superficiales del suelo de las regiones muy frías.

Hoy en día los investigadores están encontrando grandes “almacenes” de esta posible fuente de energía en todo el mundo, sobre todo en los Estados Unidos, India y Japón. En los Estados Unidos, por ejemplo, Alaska y el Golfo de Méjico dispondrían de importantes yacimientos.

Estados Unidos no es el único país que ha acelerado la investigación del hidrato de gas. De hecho, India y Japón tienen programas de investigación mucho más ambiciosos.

“Una vez que hemos llegado a saber cómo encontrar los depósitos más prometedores de hidrato de gas, nuestro reto es conocer cómo producirlo de un modo seguro y comercialmente viable”, comenta otro de los autores del estudio, Ray Boswell.

Técnicas para extraerlo

Según estos investigadores, están ante un trabajo que no es exclusivamente de ingeniería, sino en el que la química va a jugar un papel importante de igual modo. En concreto, a la hora de adivinar cómo responderán los hidratos a los diferentes métodos de producción.

Una de las técnicas más prometedoras para extraer ese metano “preso” en los hidratos consiste, simplemente, en despresurizar los depósitos. Otro método consiste en intercambiar las moléculas de metano con dióxido de carbono.

Hasta ahora se ha trabajado siempre con el supuesto de que, en teoría, los trabajadores encargados de extraer esta nueva fuente de energía podrían usar la misma técnica de perforación que se usa habitualmente para sacar de la tierra el gas o el petróleo.

En 2000 el Gobierno de los Estados Unidos inició un proyecto para la investigación y el desarrollo de esta nueva posibilidad. En este proyecto se involucraron universidades, administraciones públicas y empresas privadas. Los resultados comienzan a verse ahora. Los investigadores son especialmente optimistas respecto los yacimientos de Alaska y del Golfo de México.

“El hidrato de gas es algo totalmente factible”, comenta Collet. “Pero cuándo y dónde depende de las necesidades, de la motivación o del suministro de otras fuentes de energía. En los próximos cinco años, las investigación de su potencial estará más completa”, puntualiza.


Jueves, 26 de Marzo 2009
Raúl Morales
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1.Publicado por Matias el 26/03/2009 16:40
no creo que quitar hielo del artico sea la mejor idea del mundo,no nos alcanza con derretir los casquetes polares con el calentamioento global ahora tambien los vamos a remover manualmente?!

2.Publicado por Yama el 27/03/2009 07:51
Teniendo en cuenta que para utilizar esta energía hay que quemar el gas con el consiguiente aumento de CO2 y que está localizado en yacimientos en cantidades finitas.... Utilizar las palabras energía limpia y renovable, me parece que no viene al caso.

Utilizar el sol, viento o las mareas si podría ser limpio y renovable.

3.Publicado por Gonzalo el 29/03/2009 16:49
Comparto con lo que dicen aqui arriba, considero que podrían concentrar recursos en seguir perfeccionando fuentes de energía realmente renovables como la solar o la eólica.......
Esta realmente no es la idea mas feliz de la ciencia, debo decir que parece que todavía no aprendemos nada.... y eso es bastante triste...

4.Publicado por jsavalosr el 24/03/2011 01:04
Cabe ver que las personas que han comentado no tienen idea de la capacidad energética del metano y acerca de su reacción de combustión y mucho menos de lo que es un hidrato...MIGUEL un hidrato no es hielo y no se necesita derretir hielo para explotarlo, un hidrato es un combustible como petroleo que se encuentra en yacimientos al igual que el petroleo y que está solo en zonas polares y mar adentro a miles de metros de profundidad (zonas de bajisimas temperaturas) y para YAMA la cantidad de metano contenido dentro de los hidratos es tan grande que alcanzaria para almenos 200 años de abastecimiento, siendo el unico combustible posible de usar, y con el cual la emision de CO2 mermaria por tener una reaccion mas "pura". Y como dato de cultura general el metano es mas invernado que el CO2 y si lo explotamos como combustible mejoramos el problema invernadero y en un nivel que no se imaginan, así les suene contrario.

5.Publicado por Matias el 24/03/2011 18:51
Si vamos al caso de qué es lo que tiene mas capacidad energetica sin duda tambien es poco sensato pensar en el metano siendo q el uranio es mucho mas energetico y no contribuye al calentamiento, hay tecnologias como las de bolas de grafito que impide su escape durante la eliminacion y lo hace más que seguro. El problema del calentamiento global es q estamos desequilibrando el ciclo del carbono, en lugar de aprovechar la energia solar actual que estamos recibiendo estamos liberando al energia solar almacenada por seres prehistoricos, y el planeta no tiene la capacidad de disipar tanta cantidad de calor junta, y para colmo el mismo carbon aumenta la cantidad misma q el planeta absorve del sol, Ningun combustible fosil va a ser nunk una solucion, por lo menos no hasta dentro de millones de años cuando sea necesario restituir el carbono q va absorviendo la tierra en los procesos geomorficos

6.Publicado por Se supone que la tecnología alcanzará los objetivos de éstos hrandes desarrollos, comulgo con Collet el 12/12/2012 22:38
Un contacto con Collet sumaría muchísimo a mis idefinidos proyectos

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