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Messier 47 muestra sus brillantes estrellas azules y sus gigantes rojas

ESO obtiene una imagen del cúmulo estelar, situado a 1.600 años luz de la Tierra


Una espectacular imagen obtenida por ESO (Observatorio Austral Europeo) muestra el cúmulo estelar Messier 47, situado a 1.600 años luz de la Tierra. Está dominado por un puñado de brillantes estrellas azules, pero, en contraste, también contiene algunas estrellas gigantes rojas, más viejas.





El cúmulo estelar Messier 47. Fuente: ESO.
El cúmulo estelar Messier 47. Fuente: ESO.
Esta espectacular imagen del cúmulo estelar Messier 47 fue tomada con la cámara Wide Field Imager, instalada en el telescopio MPG/ESO de 2,2 metros, en el Observatorio La Silla de ESO (Observatorio Austral Europeo, Chile). Este joven cúmulo abierto está dominado por un puñado de brillantes estrellas azules, pero, en contraste, también contiene algunas estrellas gigantes rojas.

Messier 47 está situado, aproximadamente, a 1.600 años luz de la Tierra, en la constelación de Puppis (la popa de la nave mitológica Argo). Fue observada por primera vez antes de 1664 por el astrónomo italiano Giovanni Battista Hodierna, y más tarde descubierta por Charles Messier, quien, al parecer, no tenía conocimiento de la observación previa llevada a cabo por Hodierna.

Aunque es brillante y fácil de ver, explica la nota de prensa de ESO, Messier 47 es un cúmulo abierto con una población muy poco densa. Solo unas 50 estrellas son visibles en una región de aproximadamente 12 años luz, en comparación con otros objetos similares que pueden contener miles de estrellas.

Messier 47 no siempre ha sido tan fácil de identificar. De hecho, durante años se consideró “perdido”, ya que Charles Messier había registrado las coordenadas incorrectamente. La agrupación fue redescubierta más tarde y se le asignó otra catalogación, NGC 2422. La naturaleza del error de Messier y la conclusión de que Messier 47 y NGC 2422 eran el mismo objeto, no llegó hasta 1959 de la mano del astrónomo canadiense T. F. Morris.

Los brillantes colores blancoazulados de estas estrellas son una indicación de la temperatura, con estrellas más calientes que se ven en tonos más azules y estrellas más frías que tienden a colores más rojizos. Esta relación entre el color, el brillo y la temperatura se puede visualizar por medio de la curva de Planck.

Pero un estudio más detallado de los colores de las estrellas usando la espectroscopía, también dice mucho más a los astrónomos, incluyendo con qué velocidad giran las estrellas y sus composiciones químicas. En la imagen también hay unas brillantes estrellas rojas: Se trata de estrellas gigantes rojas que atraviesan ciclos de vida más cortos que las estrellas azules, que son menos masivas y de vidas más largas [1].

El tiempo de vida de una estrella depende principalmente de su masa. Las estrellas masivas, que contiene muchas veces tanto material como el Sol, tienen vidas cortas, medidas en millones de años. Por otra parte, estrellas mucho menos masivas, pueden continuar brillando durante muchos miles de millones de años. En un cúmulo, casi todas las estrellas tienen la misma edad y la misma composición química inicial. Así que las brillantes estrellas masivas evolucionan más rápido, se convierten en gigantes rojas antes y terminan sus vidas en primer lugar, dejando que las menos masivas y más frías sobrevivan mucho más tiempo.

Imagen de amplio campo de los cúmulos Messier 46 y Messier 47. Fuente: ESO.
Imagen de amplio campo de los cúmulos Messier 46 y Messier 47. Fuente: ESO.
Contraste

Casualmente, Messier 47 aparece cerca de otro cúmulo estelar con el que contrasta: Messier 46.

Messier 47 está relativamente cerca de nosotros, a unos 1.600 años luz, pero M46 está situado a unos 5.500 años luz y contiene muchas más estrellas, al menos 500. A pesar de que contiene más estrellas, aparece significativamente más débil debido a su mayor distancia.

M46 podría considerarse la hermana mayor de M47: M46 tiene, aproximadamente, 300 millones de años, mientras que M47 tiene unos 78 millones de años. En consecuencia, muchas de las estrellas más masivas y brillantes de Messier 46 ya han vivido sus cortas vidas y ya no son visibles, así que, la mayor parte de las estrellas de este cúmulo de mayor edad se ven más frías y rojas.

Esta imagen de Messier 47 procede del programa Joyas Cósmicas de ESO, una iniciativa cuya intención es producir imágenes de objetos interesantes, llamativos o visualmente atractivos utilizando telescopios de ESO con finalidades educativas y divulgativas. El programa utiliza tiempo de observación combinado con tiempos que no se han explotado en los programas de los telescopios, con el fin de minimizar el posible impacto en las observaciones científicas. Todos los datos recogidos también están a disposición de los astrónomos a través del archivo científico de ESO.


Jueves, 18 de Diciembre 2014
ESO/T21
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