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Un nuevo sistema permite la comunicación con personas en estado vegetativo

Individuos aparentemente inconscientes podrán hablar modulando sus pensamientos


Un equipo de investigadores de la Universidad de Cambridge ha desarrollado un sistema que permite la comunicación con pacientes en estado vegetativo persistente. El dispositivo consiste en monitores de electroencefalografía que, conectados a electrodos colocados sobre la cabeza de los pacientes, registran la actividad cerebral de éstos, decodificándola. Hasta ahora, los científicos han conseguido que los pacientes les digan “sí” o “no” a preguntas realizadas, sólo con la modulación de sus pensamientos. En un futuro, el sistema podría servir para que personas aparentemente inconscientes se comuniquen con el mundo exterior. Por Yaiza Martínez.


Yaiza Martínez
Escritora, periodista, y Directora de Tendencias21. Saber más del autor


Comunicación en vegetativo. Fuente: Universidad de Cambridge.
Comunicación en vegetativo. Fuente: Universidad de Cambridge.
Un equipo de investigadores de la Universidad de Cambridge, en el Reino Unido, dirigidos por el neurocientífico Adrian Owen, ha desarrollado un sistema que permite la comunicación con pacientes con graves lesiones cerebrales, condenados a lo que se denomina un estado vegetativo persistente (EPV).

Gracias al sistema creado por Owen y sus colaboradores, estas personas podrán comunicarse con el mundo que les rodea e, incluso, afirman los científicos, podrían llegar a movilizarse en sillas de ruedas motorizadas y dirigidas por sus propias mentes.

Hablar y moverse

Según publica la revista Physorg, los investigadores utilizaron monitores de electroencefalografía (EEG) (técnica de exploración de la actividad bioeléctrica del cerebro en condiciones basales de reposo) que conectaron a 128 electrodos situados en un gorro, a su vez colocado en la cabeza de pacientes con daño cerebral severo.

Este sistema les permitió comprender las respuestas que los pacientes les dieron a una serie de preguntas realizadas.

Owen cree que conectando un sistema similar a un ordenador se podría llegar aún más lejos y decodificar mensajes del cerebro de personas en estado vegetativo. De esta forma, éstas podrían comunicarse con el mundo exterior a través de un sintetizador de voz e, incluso, controlar una silla de ruedas motorizada... sin estar conscientes.

El dispositivo, que podría estar disponible para su comercialización y aplicación en una década, tiene su origen en un experimento anterior realizado por Owen y sus colaboradores, y del que ya informó hace unos meses la Universidad de Cambridge en un comunicado.

En dicho experimento, los investigadores consiguieron comunicarse con un paciente de 29 años que llevaba un lustro en estado vegetativo, como consecuencia de las lesiones cerebrales que sufrió en un accidente de coche.

Adrian Owen. Fuente: Universidad de Cambridge.
Adrian Owen. Fuente: Universidad de Cambridge.
Modulación de pensamientos

Owen y sus colaboradores utilizaron entonces una técnica de escaneo cerebral denominada exploración por resonancia magnética funcional (fMRI) que les permitió registrar la actividad cerebral del joven mientras éste contestaba “sí” o “no” a preguntas como “¿tú padre se llama Thomas?”

Anteriormente, la fMRI había sido empleada en un estudio de tres años de duración para averiguar si existían o no signos de conciencia en 23 pacientes en estado vegetativo.

En cuatro de los casos estudiados (el 17% de ellos) se descubrió que dichos pacientes sí mantenían ciertos niveles de conciencia a pesar de no poder moverse ni hablar.

En el caso del joven de 29 años, los resultados fueron aún más sorprendentes, dado que los científicos consiguieron, además de constatar su consciencia, comunicarse con él. Para ello, el paciente tan sólo tuvo que modular sus pensamientos.

Dado que las señales cerebrales asociadas al “sí” o al “no” son complejas y muy similares, los científicos pidieron al joven que imaginara que jugaba al tenis cuando quería decir “sí” y que paseaba por algún lugar cuando quería decir “no”.

Pensar en los movimientos del tenis pone en marcha regiones del cerebro relacionadas con las actividades espaciales, mientras que pensar que se está dando un paseo por cualquier sitio activa regiones cerebrales vinculadas con la orientación.

Gracias a este cambio en sus pensamientos, y a su reflejo diverso en la actividad neuronal consecuente, los científicos pudieron interpretar las respuestas del paciente a las preguntas que se le realizaron.

Ventajas de la EEG

Más recientemente, los investigadores han utilizado monitores de EEG, en lugar de la técnica de fMRI, para hablar con pacientes en estado vegetativo.

La tecnología EEG presenta algunas ventajas con respecto a la exploración por resonancia magnética funcional. Por un lado, es más barata, pequeña y portátil que la fMRI, que utiliza campos magnéticos y ondas de radio para detectar las pulsaciones eléctricas del cerebro.

Por otro lado, la EEG genera resultados más rápidamente que la fMRI, lo que hace posible mantener una conversación con un paciente en este estado, explican los investigadores.

Para Owen los resultados obtenidos son algo extraordinario. La comunicación con pacientes en estado vegetativo es para el neurocientífico una obligación ética y moral, ya que un simple “sí” o “no” en estos casos podría servir, por ejemplo, para tratar de manera ajustada el dolor que puedan estar sufriendo los pacientes.

Según explican los investigadores en otro artículo publicado en Clinical Review, el estado vegetativo es una condición neurológica compleja que actualmente se diagnostica mal en un 40% de los casos (se determina que no tienen conciencia pacientes que sí la tienen).

Las causas principales de estos diagnósticos erróneos están relacionadas con la incapacidad de los pacientes para hacer saber que están conscientes. Los métodos de registro de actividad cerebral serían, por tanto, la única vía de detección de la cognición y la conciencia que puedan tener, e incluso de establecer un medio de comunicación con ellos.

Viernes, 24 de Septiembre 2010
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Nota


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1.Publicado por ana moran crespo el 25/09/2010 02:48
Muy buen articulo,pienso estamos a unos pasos de llegar a comprender el intrincado proceso de el pensamiento y de los factores que entran en juego para que este se lleve a cabo. Es posible que todo este en forma de codigo y que los procesos mentales tengan sus propios decodificadores?.....Bueno, esto es interesante

2.Publicado por Alejandro Álvarez Silva el 25/09/2010 10:49
Interesantísima investigación que indudablemente ayudará a muchos enfermos en estado "vegetativo" y por qué no, ayudará más en el estudio de la conciencia. Felicitaciones por el artículo. Saludos:
Alejandro Álvarez

3.Publicado por Chris el 25/09/2010 21:35
Interesante, un próximo paso sería que el propio paciente decida configurar sus opciones de comunicación en un nuevo lenguaje provicional, mientras se recupera.

Por otro lado, pienso que a futuro y en los casos que el daño sea únicamente la desconexión accidental de sus funciones motoras, se podría usar avatares virtuales que representen al paciente en el mundo real mientras entrenan al mismo tiempo su recuperación en las mismas actividades de lenguaje natural y movimientos, y no por pensamientos provisionales por restricciones tecnológicas (como el ejemplo del tenis y el paseo). Para eso es importante seguir avanzando en la calidad de las neurotecnologías.

Chris.

4.Publicado por Antonio Salguero (NeuronaCalva) el 27/09/2010 17:39
___Excelente adelanto tecnológico, mejor dicho, excelente es la idea de pretender "comunicarse con la entidad consciente" del individuo, cuyo cuerpo y cerebro se encuentra padeciendo una imposibilidad neurofuncional en la EPV.
___Qué buena esta investigación, dado que podrá (quizás dentro de poco) entenderse que una parte de la mente humana funciona de modo externo al cerebro, pero que puede interactuar con algunos procesos del mismo (con aquellos que aún no están lesionados). Ese proceso de "Mente Simultánea" existe siempre, sólo que hasta ahora los neurocientíficos están convencidos que "todos los procesos mentales" son generados por el cerebro, cuando en realidad ello no es así, sólo una parte. La otra parte pertenece a lo que han denominado "la conciencia por fuera del cerebro" en las actividades ECM.
___Excelente el trabajo y la investigación. Solo faltan pequeñas interpretaciones sobre la naturaleza de la mente humana.
Un abrazo

5.Publicado por belkys hiciano taveras el 14/04/2016 12:01
me gustaria saber mas de este invento por k tengo una hija en estado vegetativo desde el 2013 y yo creo k ella quire comunicarse y no sabemos como hacerlo como puedo contactar con esta empresa o grupo gracias agradeceria una respuesta

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