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Una vieja estrella ayudará a comprender mejor el universo primitivo

Situada a 850 años luz de la Tierra, ha podido ser observada con un sistema parecido a la tomografía computarizada


Usando un sistema parecido a la tomografía computarizada que se utiliza en medicina, los astrónomos han conseguido la imagen de una frágil burbuja de material expelido en torno a la exótica estrella roja U Antliae, situada a 850 años luz del Sistema Solar. El descubrimiento ayudará a los astrónomos a comprender mejor cómo evolucionan las estrellas y galaxias en el Universo primitivo.





La imagen de la estrella U Antliae. Credit: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/F. Kerschbaum
La imagen de la estrella U Antliae. Credit: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO)/F. Kerschbaum
Los astrónomos han empleado ALMA para capturar una imagen sorprendentemente hermosa de una frágil burbuja de material expelido en torno a la exótica estrella roja U Antliae. Estas observaciones ayudarán a los astrónomos a entender mejor cómo evolucionan las estrellas en las últimas fases de sus ciclos de vida.

En la débil constelación austral de Antlia (la Máquina Neumática) el atento observador con binoculares detectará una estrella muy roja, cuyo brillo varía ligeramente una semana tras otra.

Esta estrella fuera de lo común se llama U Antliae y nuevas observaciones con el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) están revelando una envoltura esférica notablemente delgada en torno a esta.

U Antliae es una estrella de carbono, evolucionada, fría y luminosa, de la rama asintótica gigante, que se encuentra a 850 años luz del Sistema Solar. Hace unos 2.700 años atrás, U Antliae pasó por un corto período de rápida pérdida de masa.

Durante este período de unos cientos de años, el material que constituía la envoltura observada con los nuevos datos de ALMA fue expulsado a gran velocidad. Un análisis más detallado de esta envoltura, también muestra evidencias de delgadas y menudas nubes de gas, conocidas como subestructuras filamentosas.

Lograr esta espectacular vista fue posible dada la capacidad única para crear imágenes nítidas a múltiples longitudes de onda que proporciona el radiotelescopio ALMA, ubicado en el llano de Chajnantor, en el desierto de Atacama, Chile. ALMA puede ver una estructura mucho más fina de la envoltura de U Antilae, con respecto a lo que se había podido realizar anteriormente.

Los nuevos datos de ALMA no son solo una imagen. ALMA produce un conjunto de datos tridimensionales (un cubo de datos) y cada parte es observada en una longitud de onda ligeramente diferente.

Efecto Doppler

Esto es el efecto Doppler, que significa que distintas porciones del cubo de datos muestran imágenes del gas moviéndose a distintas velocidades acercándose o alejándose del observador.

Esta envoltura también es notoria, ya que es simétricamente muy redonda y también marcadamente fina. Al visualizar las distintas velocidades podemos dividir esta burbuja cósmica en partes virtuales, tal como lo hacemos en la tomografía computarizada para estudiar el cuerpo humano.

La tomografía computarizada, TC, es un procedimiento con imágenes que usa equipo especial de rayos X para crear imágenes detalladas, o exploraciones, de regiones internas del cuerpo. Se llama también tomografía axial computarizada (TAC).

Entender la composición química de las envolturas y atmósferas de estas estrellas, y cómo estas envolturas se forman por la pérdida de masa, es importante para comprender apropiadamente cómo evolucionan las estrellas en el Universo primitivo, y también cómo evolucionaron las galaxias.

Las envolturas tales como la que rodea a U Antliae muestran una rica variedad de compuestos químicos en base a carbono y otros elementos. También ayudan a reciclar la materia, y proporcionan hasta el 70% del polvo entre las estrellas.

Referencia

Rings and filaments: The remarkable detached CO shell of U Antliae. Astronomy &Astrophisics, Volume 605, September 2017, Article Number A116. DOI:https://doi.org/10.1051/0004-6361/201730665


Jueves, 21 de Septiembre 2017
ESO/T21
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