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Miércoles, 16 de Abril 2014

Tendencias 21





Breves21

La maduración sexual precoz podría explicar el tamaño de los pigmeos  06/10/2009


Un estudio reciente realizado por antropólogos de la Universidad de Cambridge señala que la pequeña estatura de los pigmeos sería consecuencia de la temprana maduración sexual de éstos.

Esta maduración precoz provocaría que los recursos de desarrollo del organismo se centraran en la reproducción en lugar de en el crecimiento, explican los científicos. Los pigmeos tienen altas tasas de mortalidad, de ahí que la maduración se dé en ellos antes de tiempo, para asegurar la descendencia.

Los investigadores recopilaron evidencias para corroborar su teoría, a partir de la revisión de datos reunidos durante 100 años en tres poblaciones de pigmeos de las islas Andaman, en Bengala (India).

Aparte de esta hipótesis, teorías anteriores ya habían señalado como posible causa del tamaño de los pigmeos otras ventajas evolutivas, como que los cuerpos pequeños necesitan menos cantidad de alimento o que se desplazan mejor a través de densos entornos boscosos.

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Las mujeres mayores duermen más y mejor que los hombres, revela un estudio  06/10/2009


Las mujeres mayores duermen más tiempo que los hombres mayores, pero los hombres creen que ellos duermen más, señala un estudio realizado por científicos del Centro Médico Erasmus, en Rotterdam.

En el estudio participaron 956 personas de entre 59 y 79 años (más de la mitad de ellas mujeres). A los participantes se les pidió que hicieran una valoración subjetiva sobre el tiempo y la calidad de su sueño. Dada la sobrestimación que los hombres hacían de su descanso, los datos de las señoras fueron más bajos: éstas informaron de que dormían –como media- 13,2 minutos menos que los hombres, con un 4,2% menos de eficiencia del sueño.

Sin embargo, cuado se hicieron mediciones objetivas del sueño de todos, se descubrió que las mujeres dormían 16 minutos más que los hombres, y que disfrutaban de un 1,2% más de eficiencia de sueño, además de tener un sueño menos fragmentado.

Esto se debe, en general, a que las mujeres requieren de más horas de sueño que los hombres, lo que significa que una misma cantidad de tiempo durmiendo puede resultar reparadora para los hombres, e insuficiente para las mujeres.

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Estudio constata la elevada peligrosidad de las señales de stop  05/10/2009


Se supone que las señales de stop aumentan la seguridad del tráfico. Sin embargo, un estudio realizado por la Universidad de Ryerson, en Canadá, ha demostrado que en realidad los stops son algunos de los puntos más letales de las carreteras.

Las razones, según la investigación canadiense: los juicios erróneos que hacen los conductores sobre la velocidad a la que vienen los vehículos por la carretera a la que se quieren incorporar, y también sobre su propia capacidad de reacción.

Estos cálculos son muy difíciles de hacer de forma correcta, especialmente para la gente mayor, cuya percepción de sus propios tiempos de reacción suele ser equivocada.

En 2005, el ministerio de transportes de Canadá registró 62.000 colisiones en intersecciones con stop en la provincia canadiense de Ontario, con un total de 150 muertes y 16.000 heridos. Estos datos son cinco veces mayores que el número de accidentes registrados en otros puntos de las carreteras de la misma región, revela el informe.

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Científicos desarrollan un spray nasal que potencia la memoria  05/10/2009


Científicos de la Universidad de Lubeck, en Alemania, han desarrollado un spray nasal que mejora la capacidad de recordar. Los investigadores demostraron que una molécula procedente del sistema inmune del organismo (la interleucina-6), al ser administrada a través de la nariz, ayuda al cerebro a memorizar mejor durante la fase REM del sueño (en la que se suceden los ensueños más intensos).

Los científicos aseguran haber hallado la primera evidencia empírica de que la señal inmunorreguladora de la interleucina-6 juega un papel beneficioso en la formación de recuerdos a largo plazo dependiente del sueño, en el caso de los humanos.

Las pruebas del spray fueron realizadas con 17 hombres jóvenes que pasaron dos noches en un laboratorio. Tras leer una historia, a algunos de ellos se les suministró el spray en la nariz antes de que se fueran a dormir.

Al día siguiente, a todos los participantes en el estudio se les pidió que escribieran la historia que habían leído la noche anterior, con todas las palabras que recordaran de ésta. Así, se comprobó que los hombres a los que se había suministrado el spray recordaban muchas más palabras que los demás.

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Los adultos jóvenes pueden superar el trastorno bipolar  02/10/2009


Tradicionalmente se ha creído que la bipolaridad –un trastorno del estado de ánimo que cuenta con períodos de depresión repetitivos que se alternan con temporadas de gran euforia - es un trastorno crónico.

Sin embargo, un estudio de la Universidad de Missouri, en Estados Unidos, ha proporcionado evidencias de que cerca de la mitad de las personas afectadas por este trastorno, y diagnosticadas entre los 18 y los 25 años, pueden superar la enfermedad una vez pasados los 30.

Según los investigadores, durante la tercera década de la vida, la prevalencia de esta enfermedad parece reducirse sustancialmente, lo que sugiere que los pacientes pasan a presentar menos síntomas y tienen más posibilidades de recuperarse.

Estos resultados apuntarían a que el trastorno bipolar estaría condicionado por el desarrollo del cerebro, particularmente de la corteza prefrontal, relacionada con el control de la percepción, con los sentidos, con la personalidad y con la inteligencia. La madurez de esta área cerebral se alcanza alrededor de los 25 años.

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Los niños que comen golosinas a diario son más violentos en la edad adulta  02/10/2009


Los niños que comen golosinas y chocolate a diario tienden a ser más violentos de adultos, señala un estudio realizado por científicos de la Universidad de Cardiff, en Gales.

En la investigación se revisaron datos de casi 17.500 personas (del 1970 British Cohort Study). Así, se constató que los niños que a los 10 años comían chucherías diariamente eran significativamente más propicios a haber sido condenados por actos violentos a una edad media de 34 años.

Por otro lado, el estudio ha revelado que el 69% de los participantes que habían sido violentos a los 34 años, habían consumido golosinas y chocolate casi cada día durante su infancia, en comparación con el 42% de los participantes no violentos.

Este estudio es el primero que examina los efectos a largo plazo de la dieta infantil en los comportamientos agresivos de los adultos. Según los investigadores, de sus resultados se puede concluir que dar a los niños golosinas regularmente puede provocar que no aprendan a esperar para obtener lo que desean. Esta incapacidad está fuertemente asociada con la delincuencia.

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Miguel Ángel Quintanilla, premio Ciencia en Acción  01/10/2009

Momento de la entrega del premio. Foto: Parque de las Ciencias de Granada.

El Catedrático de Lógica y Filosofía de la Ciencia y miembro del Consejo Editorial de Tendencias21, Miguel Ángel Quintanilla, ha recibido el Premio Especial del Jurado de la X edición de Ciencia en Acción del Parque de las Ciencias de Granada por su larga trayectoria en la difusión de la ciencia.

Con este premio, fuera de concurso, el certamen ha querido reconocer la labor de uno de las principales figuras de la divulgación científica española. Tras recibir el galardón, Quintanilla mostró su agradecimiento y expresó su emoción y orgullo por obtener este reconocimiento.

Miguel Ángel Quintanilla Fisac, (Segovia, 1945), es Catedrático de Lógica y Filosofía de la Ciencia en la Universidad de Salamanca, fue Senador por Salamanca en las Cortes Españolas entre 1982 y 1989, Secretario General del Consejo de Universidades entre 1991 y 1995 y ha sido Secretario de Estado de Universidades e Investigación entre 2006 y 2008.

Miguel Ángel Quintanilla es autor de varios libros y numerosos artículos sobre temas de lógica, filosofía de la ciencia, epistemología, historia de la filosofía, filosofía moral y política y filosofía de la tecnología, así como sobre política científica, tecnológica y universitaria.

‘Tecnología: un enfoque filosófico’ (Premio Fundesco de Ensayo); ‘La utopía racional’, en colaboración con Ramón Vargas-Machuca (Premio Espasa de Ensayo); ‘Diccionario de Filosofía Contemporánea’; ‘Ciencia, tecnología y Sociedad’; y ‘Cultura tecnológica: estudios de ciencia, tecnología y sociedad’ son algunas de sus obras.

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El cráneo de Hitler en realidad era de una mujer  01/10/2009


Un fragmento de cráneo que hasta ahora se creía pertenecía a Adolf Hitler en realidad es de una mujer no identificada, ha revelado un estudio de la Universidad de Connecticut, en Estados Unidos. El estudio vuelve a sacar a la luz viejas cuestiones sobre la muerte del líder nazi.

El fragmento, que presenta un agujero de bala, se había utilizado para sostener la teoría de que Hitler se pegó un tiro en su búnker de Berlín, cuando las tropas soviéticas invadieron la ciudad, en abril de 1945.

Las dudas sobre la cadena de sucesos, e incluso la especulación sobre la huída de Hitler, han persistido durante décadas.

Ahora parece que la cuestión sigue estando en el aire, porque el análisis de restos genéticos encontrados en la parte interior del cráneo ha revelado que éste perteneció en realidad a una mujer de entre 20 y 40 años de edad, y no al dictador.

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Estudio alerta de la peligrosidad del sobrepeso en las mujeres de mediana edad  01/10/2009


Las mujeres que engordan cuando se acercan a la mediana edad reducen sus posibilidades de estar sanas en la vejez en más de un 80%, señala una investigación de la Universidad de Warwick, en Inglaterra.

Un índice de masa corporal alto en la mediana edad supone para las mujeres un riesgo significativamente mayor de sufrir trastornos importantes en la madurez, como cáncer o enfermedades coronarias.

La investigación ha revelado asimismo que por cada kilo de peso ganado desde los 18 años de edad en adelante, la probabilidad de sobrevivir con salud hasta la vejez se reduce en un 5%; y que las mujeres que engordan a los 18 años y continúan ganando peso hasta que envejecen tienen un riesgo mayor de tener una enfermedad crónica grave cuando sean ancianas.

Los científicos señalan que este estudio proporciona nuevas evidencias de que la adiposidad en la mediana edad es un factor de riesgo importante para las mujeres maduras. La prevención del sobrepeso resulta, por tanto, esencial para la salud de las mujeres.

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Detectan un ligero aumento de defectos coronarios en bebés cuyas madres han tomado antidepresivos  30/09/2009


Investigadores de la Universidad Aarhus de Dinamarca han analizado a casi medio millón de niños daneses, y han encontrado una tasa levemente más alta de “defectos del septum" (el septum es el tabique interventricular del corazón) en bebés cuyas madres habían tomado ciertos antidepresivos al principio del embarazo, especialmente entre los hijos de aquellas mujeres que habían combinado medicamentos.

En concreto, los antidepresivos estudiados fueron los inhibidores selectivos de la recaptación de la serotonina o de la recaptura de la serotonina (ISRS), que son a menudo recetados a mujeres que padecen depresión. En Estados Unidos, por ejemplo, el 13% de las mujeres embarazadas toma estos antidepresivos.

La incidencia de anomalías en la pared (el septum) que divide los ventrículos derecho e izquierdo del corazón fue de un 0,5% (2.315 niños de los 493.113 estudiados) en el caso de bebés cuyas madres no habían tomado antidepresivos; del 0,9% (12 niños de 1.370), en hijos de madres que sí habían consumido ISRS, y del 2,1% (cuatro de cada 193 niños) en bebes cuyas madres habían tomado más de un tipo de ISRS.

Según los científicos, serán necesarias más investigaciones para determinar si algunos ISRS son más seguros que otros para los bebés, dado que hay mujeres que no pueden dejar de tomarlos porque la recaída en una depresión grave también conlleva grandes riesgos.

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Nueva mano robótica capaz de coger objetos con suavidad  30/09/2009


Investigadores de la Universidad de Harvard y de la Universidad de Yale han desarrollado una mano robótica sencilla y delicada, capaz de agarrar una serie de objetos con suavidad. La mano puede, además, ajustar de manera automática sus dedos para proporcionar una buena sujeción.

Los robots industriales que se utilizan desde hace tiempo en las fábricas, requieren de unas manos complejas y de un software potente para poder agarrar objetos normales sin dañarlos.

Por otro lado, diversos grupos de investigadores habían creado anteriormente manos robóticas delicadas que funcionan con complejos sensores y motores, y que necesitan utilizar potentes algoritmos para tener en cuenta cada movimiento de los dedos o articulaciones.

La ventaja de la nueva mano robótica es que sólo posee unos pocos sensores y un único motor, a pesar de que puede recoger una gran variedad de objetos con la flexibilidad de una mano humana. Con ella, los científicos han conseguido que la mecánica se adapte a las cosas. Se espera que una de sus posibles aplicaciones sea la creación de prótesis para humanos.

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El juego en equipo hace que la capacidad de aguante de los deportistas se duplique  29/09/2009


Un estudio realizado por científicos de la Universidad de Oxford sobre un equipo de remeros de dicha universidad ha demostrado que los miembros de un equipo pueden tolerar el doble de sufrimiento cuando entrenan juntos que cuando lo hacen por separado.

Según los investigadores, actuar como grupo y en sincronía parece expandir los umbrales del sufrimiento. La liberación de unas pequeñas proteínas llamadas endorfinas (producidas por la glándula pituitaria y relacionadas con el bienestar) durante los entrenamientos en equipo sería la misma liberación que se produce cuando la gente se somete a rituales religiosos o cuando baila.

El experimento consistió en una serie de pruebas en las que participaron 12 remeros. A éstos se les pidió que remaran continuamente durante 45 minutos en un bote artificial, en un gimnasio, en grupos de seis o individualmente.

Las mediciones realizadas demostraron que se había doblado el umbral de sufrimiento de los remeros durante la prueba en grupo, con respecto a la prueba individual. Este hecho sugiere que la liberación de endorfinas sería significativamente mayor en el entrenamiento en equipo que en el individual, como consecuencia del ejercicio físico coordinado y sincronizado.

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Los zurdos asocian la mano izquierda con valores positivos, al contrario que los diestros  29/09/2009


Pese a la asociación casi universal de la derecha con la vida, lo correcto, lo positivo y lo bueno; y de la izquierda con la muerte, lo inadecuado, lo negativo y lo malo, una reciente recopilación de estudios realizada por el psicólogo Julio Santiago de Torres, de la Universidad de Granada, ha demostrado que las personas zurdas mantienen la asociación contraria.

En la mente de los zurdos se produciría, por tanto, una contradicción entre las asociaciones conceptuales fruto de su propia experiencia sensoriomotora, y las asociaciones que se apoyan en los usos lingüísticos y culturales de su entorno.

La experiencia sensoriomotora por sí sola es capaz de generar asociaciones conceptuales abstractas. Por ejemplo, en uno de los estudios recopilados se descubrió que los zurdos tendían a asociar la izquierda con lo bueno y agradable, y la derecha con lo malo y desagradable, en contra del enorme poder del contexto cultural en que habitaban y el lenguaje que utilizaban.

Julio Santiago explica que la vinculación de la derecha y la izquierda con los sistemas simbólicos de las culturas del mundo “es profunda, y alcanza a casi todos los aspectos de la vida. Así, derecha e izquierda se asocian respectivamente con lo aristocrático y el pueblo llano, lo masculino y lo femenino, lo sagrado y lo profano, lo bueno y lo malo. Estas asociaciones, finalmente, controlan aspectos de la vida tan variados como las posiciones en que se entierran a los muertos, la distribución del espacio en casas e iglesias, las posiciones en que se sientan hombres y mujeres en la mesa o en el templo, la mano elegida para saludar, para jurar, para comer o para asearse”.

Por todo, es normal que la persona zurda tenga a menudo la sensación de haber nacido en un mundo equivocado.

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Nuevos frutos en el desarrollo de bacterias generadoras de combustible  28/09/2009


Científicos del MIT trabajan con una bacteria denominada Rhodococcus (un microbio que vive en la tierra conocido por devorar una serie de componentes tóxicos) con el objetivo de crear un organismo productor de biodiesel que pueda utilizar una variedad de fuentes para generar combustible.

Hasta ahora, los investigadores han llevado a cabo gran parte de la química y la biología básica de la investigación, y ahora sólo queda averiguar cómo maximizar la producción de dichos microbios.

La cepa de la bacteria utilizada tiene un apetito flexible, y es capaz de comer una variedad de azúcares y compuestos tóxicos. Los microbios han sido ya aislados en un terreno contaminado, en el que se estaban descomponiendo los productos de desecho derivados del petróleo.

La ventaja principal de la Rhodococcus es que produce de forma natural un lípido llamado tricilglicerol, que se puede convertir químicamente en biodiesel. Básicamente, esta bacteria se dedica a consumir lípidos raros y crear aún más lípidos. El truco de su uso radicaría en hacer que sea más eficiente, utilizando el carbono como material de desecho, explican los investigadores.

La investigación es parte del intento de desarrollo de biocombustibles que al contrario que el etanol, hecho a partir del maíz o el azúcar de caña, no dependan de fuentes alimenticias o tierras dedicadas a la agricultura.

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La privación crónica de sueño favorece la aparición del Alzheimer  28/09/2009


La privación crónica de sueño en ratones hace que las placas cerebrales características de la enfermedad del Alzheimer aparezcan antes y más a menudo, ha revelado una investigación realizada por investigadores de la Escuela St. Louis de Medicina de la Universidad de Washington.

El estudio ha constatado asimismo que una proteína denominada orexina, que ayuda a regular el ciclo del sueño, estaría relacionada directamente con el aumento de la incidencia de dicha enfermedad.

Estos hallazgos establecen por vez primera que la pérdida del sueño podría jugar un papel en la génesis de este tipo de trastorno, señalan los investigadores. Asimismo, sugieren que la orexina y los componentes con los que esta proteína interactúa podrían convertirse en objetivo para el desarrollo de nuevos medicamentos para el Alzheimer.

Según los científicos, los resultados obtenidos señalan asimismo que habría que priorizar el tratamiento de los trastornos del sueño, no sólo por los efectos inmediatos que ocasionan, sino también por el potencial impacto que pueden tener en la salud cerebral.

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Los escandinavos actuales no son descendientes de los escandinavos de hace 4.000 años  25/09/2009


Los escandinavos actuales no son descendientes de las poblaciones que llegaron a Escandinavia al final de la última glaciación sino, aparentemente, de un pueblo que llegó después, al mismo tiempo que se introdujo la agricultura en la zona.

Ésta es la conclusión de un estudio reciente realizado por científicos de la Universidad de Uppsala, en Suecia, en el que se han combinado la genética y la arqueología.

Los cazadores-recolectores que habitaban en Escandinavia hace más de 4.000 años tenían un patrimonio genético distinto al de los escandinavos de hoy día, explican los científicos.

A partir de este hecho, los científicos han concluido que los escandinavos actuales en realidad descienden de una inmigración que tuvo lugar posteriormente en Escandinavia, probablemente al inicio de la Edad de Piedra agrícola. La extensión de este movimiento migratorio aún no ha podido determinarse.

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Nuevo sistema mejora la batería de los coches eléctricos  25/09/2009


Investigadores de la Universidad de Stanford y de la Universidad Hanyang de Ansan, en Corea, están desarrollando electrodos de nanotubos de silicio para baterías de coches eléctricos, que permitirán que éstos recorran distancias más largas antes de ser recargados.

Los electrodos de nanotubos de silicio pueden almacenar 10 veces más carga que los electrodos de grafito convencionales que usan las baterías de litio-ion, gracias a que absorben mucho más litio cuando la batería está cargada.

Además, estos nanotubos tienen una gran superficie, y mucho más espacio para lugares de reacción que los otros tipos de materiales. Por último, su forma también ayuda a aliviar la tensión mecánica cuando la batería está cargada y descargada, puesto que hay espacio extra para que el silicio se expanda y se contraiga, explican los científicos.

Así, la nueva batería podrá funcionar entre tres y cuatro horas sin tener que recargarse, a diferencia de las baterías que actualmente tienen los coches eléctricos, que sólo duran cargadas unos 30 minutos.

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Una combinación de tratamientos consigue que ratas parapléjicas vuelvan a caminar  24/09/2009


Científicos de la Universidad de California en Los Ángeles (UCLA) han descubierto que una combinación de medicamentos, estimulación eléctrica y ejercicio físico regular puede hacer que ratas paralizadas caminen e incluso vuelvan a correr.

Los medicamentos administrados actuaron en un neurotransmisor llamado serotonina y, al mismo tiempo, a los animales se les aplicaron niveles bajos de corrientes eléctricas directamente en la médula espinal, debajo del punto lesionado. A esta combinación se añadió el entrenamiento diario en una rueda de molino durante varias semanas, lo que propició que las ratas pudieran volver a moverse como antes.

El resultado sugiere que la regeneración de fibras nerviosas dañadas no sería necesaria para que las ratas parapléjicas aprendan a andar de nuevo, y tendría implicaciones para la rehabilitación humana de pacientes con lesiones en la médula espinal.

Para ello, los lesionados deberían llevar dispositivos neuroprotésicos que activaran el circuito de la médula espinal, explican los investigadores.

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Nace el microvoluntariado corporativo: ayudar a través de Internet desde las empresas  24/09/2009


Sin moverse de su sitio y en lo que tarda en tomarse un café, los empleados de aquellas empresas que han implantado Microvoluntarios (una herramienta interna sencilla) pueden realizar acciones de Voluntariado Corporativo para ayudar a las ONGs a hacer su trabajo.

En el portal Microvoluntarios está toda la información: aquellas compañías que deseen ser solidarias pueden permitir que sus trabajadores aporten parte de su tiempo a ayudar a otros a través de esta página.

Las microtareas a realizar son publicadas por las ONGs: crear un logo, traducir un texto del inglés o del francés para un proyecto de cooperación, difundir una información acerca de la seguridad para los niños en Internet, recopilar recetas hipocalóricas para enfermos, diseñar un cartel para conferencias, participar a una encuesta, escribir un cuento....... Para ellas sólo se requieren entre 15 y 120 minutos, y se hacen desde cualquier ordenador.

Por otro lado, las empresas pueden controlar en todo momento la dedicación de sus empleados con consultas on-line sobre informes que dan a conocer, de forma cualitativa y cuantitativa, las labores realizadas por su compañía: horas dedicadas por microvoluntario, tiempo dedicado por cada departamento, etc. Una iniciativa a contemplar.

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El abuso del alcohol en la adolescencia provoca daños cognitivos a largo plazo  23/09/2009


Un estudio realizado por científicos de la Universidad de Washington ha revelado que existe una relación causal entre la iniciación temprana al consumo de alcohol y la capacidad para tomar decisiones en la edad adulta.

Ratas adolescentes que consumieron alcohol en una prueba de laboratorio, tres semanas después de consumir fueron sometidas a un test sobre sus reacciones. En él, se les ofreció elegir entre pulsar una palanca que siempre les daba pastillas de azúcar u otra palanca que les proporcionaba una recompensa incierta, de entre cero o cuatro productos.

Las ratas que habían consumido alcohol tendieron a elegir esta segunda palanca, mientras que ratas abstemias de otro grupo eligieron siempre la primera posibilidad, que les aseguraba recibir algo.

Según los científicos, estos resultados sugieren que la exposición temprana al alcohol inhibe la capacidad de tomar las decisiones más beneficiosas y, por tanto, podría explicar porqué se suele relacionar con un abuso posterior de sustancias, en el caso de adultos humanos.

Creer que el consumo precoz de alcohol puede tener efectos cognitivos a largo plazo resulta novedoso, pero no puede ser probado con gente. Sin embargo, el estudio con ratas ha permitido establecer que las estructuras cerebrales que se desarrollan en último término (durante la adolescencia) sí se ven afectadas por el abuso del consumo de alcohol. Estas estructuras estarían relacionadas, entre otras funciones cognitivas, con la capacidad de tomar decisiones.

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