03/07/2015

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Los beneficios de las mamografías son mayores que sus efectos negativos  04/06/2015


Un grupo de 29 expertos independientes de 16 países, convocados por la Agencia Internacional para la Investigación sobre el Cáncer (IARC, por sus siglas en inglés), han valorado los efectos preventivos y adversos de los métodos de detección del cáncer de mama.

Los resultados, publicados en el New England Journal of Medicine, ofrecen una actualización sobre los anteriores manuales del cribado del cáncer de mama. “El nuevo manual proporciona una base sobre la que los gobiernos y las partes interesadas pueden implementar mejores estrategias de intervención con el fin de salvar más vidas”, explica Christopher Wild, director de la IARC. 

Después de revisar toda la literatura científica publicada (estudios de casos y controles realizados en países ricos de Europa, América del Norte y Australia), los expertos llegaron a la conclusión de que existen pruebas suficientes que demuestran que la mamografía de cribado es eficaz en la reducción del 40% de la mortalidad por cáncer de mama en mujeres de 50 a 69 años.

Varios estudios demostraron igualmente que la mamografía de cribado de las mujeres de 70 a 74 años también se traduce en una importante reducción de la mortalidad del cáncer de mama. Por el contrario, en la franja más joven, de 40 a 49 años, la eficacia de la detección fue considerada limitada.


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SINC


Cuatro lunas que orbitan Plutón presentan características inusuales  04/06/2015

1 / 1  Plutón y sus satélites captados por el telescopio espacial Hubble. Imagen: NASA/ESA. Fuente: Sinc.

Estigia, Nix, Cerbero e Hidra, las cuatro pequeñas lunas que orbitan alrededor del planeta enano Plutón muestran características inusuales. Así lo refleja el estudio que los investigadores Marcos Showalter del Instituto SETI y Douglas Hamilton de la Universidad de Maryland (EE UU) publican esta semana en la revista Nature.

“Estas cuatro lunas siguen una órbita casi circular y casi ecuatorial alrededor del ‘planeta binario’ integrado por Plutón y su gran luna Caronte”, apuntan los autores en su estudio, aunque destacan un fenómeno curioso: la resonancia orbital entre tres de las lunas.

En concreto, las observaciones sugieren que las órbitas de Estigia, Nix e Hidra están ligadas mediante una resonancia (donde algunos periodos orbitales son fracción de otros) de tres cuerpos, que recuerda a la denominada ‘resonancia de Laplace ’ que existe entre las lunas de Ganímedes, Europa e Ío del planeta Júpiter.

Entre los satélites de este gigante gaseoso se establece una resonancia de tipo 1:2:4, es decir, por cada vuelta de Ganímedes alrededor de Júpiter, Europa da dos, y por cada vuelta de esta, Ío da otras dos. En el caso de las tres lunas de Plutón parece ocurrir algo parecido, “pero perturbaciones de otros cuerpos inyectan caos en una configuración que de otra manera sería estable”, explican Showalter y Hamilton.

Otros datos que aporta el estudio son los valores diferentes de luminosidad que presentan los satélites de Plutón. Así, las superficies de Hidra y Nix –que también se ha observado rotan de forma caótica por la torsión que ejerce el ‘planeta binario’– son bastante brillantes como ocurre en Caronte. Sin embargo, Cerbero es mucho más oscuro. Esto plantea interrogantes acerca de cómo pudo haberse formado este sistema satelital tan heterogéneo.

Algunas de las respuestas las podría facilitar la nave espacial New Horizons de la NASA, que el próximo 14 de julio de 2015 volará cerca de Plutón. Los responsables de esta misión, la primera a esta región tan remota del sistema solar, tendrán en cuenta los resultados del estudio, que también puede ayudar a comprender otros sistemas similares en el universo.

De hecho, en el mismo número de Nature aparece otro artículo del astrónomo Scott J. Kenyon del Smithsonian Astrophysical Observatory (EE UU) donde se señala que la arquitectura orbital de los satélites de Plutón-Caronte se asemeja a la de otras lunas de exoplanetas descubiertos por el observatorio espacial Kepler, como en los sistemas Kepler 730 y Kepler 2179.


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SINC


Estudian la desorientación de las aves marinas por las luces humanas  03/06/2015

Ejemplar adulto de pardela cenicienta. Imagen: Beneharo Rodríguez. Fuente: Gohnic.

Miles de jóvenes aves marinas, entre ellas las pardelas cenicienta (Calonectris diomedea), abandonan el nido de noche para iniciar sus primeros vuelos hacia el océano. Sin embargo, en lugar de llegar hasta el mar, cada vez son más los casos detectados de polluelos que se desvían de su trayectoria inicial al ser deslumbrados por las luces de ciudades o carreteras. Desorientados, en ocasiones chocan con edificios y árboles o terminan en el suelo, donde son vulnerables a predadores y atropellos.

Con el objetivo de reducir la mortalidad entre estas aves, un trabajo desarrollado en Canarias y liderado por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha estudiado qué niveles de luz y a qué distancia se puede provocar esta desorientación.

El trabajo, publicado en la revista Scientific Reports, se ha realizado en Tenerife, donde alrededor de 1.500 pollos de esta especie son rescatados cada año. “Con el objetivo de conocer las causas de este fenómeno, que parece no afectar a los ejemplares adultos, hemos marcado los pollos con dispositivos GPS para conocer su vuelo. Además, para evaluar cómo les afectan los niveles de luz hemos usado imágenes de alta resolución tomadas vía satélite”, explica Airam Rodríguez, de la Estación Biológica de Doñana.

Los datos obtenidos muestran que el 50% de los pollos cae cerca de sus lugares de cría, en un radio de tres kilómetros, y que las colonias de aves más afectadas son aquellas localizadas tierra adentro, es decir, las más alejadas de la costa. Además, los pollos inician el vuelo hacia el mar en las tres primeras horas después de la puesta de sol, coincidiendo con los mayores niveles de contaminación lumínica.

Dado que la luz de los centros urbanos parece no afectar a los adultos, este año, durante la época reproductora, los científicos empezarán a marcar con GPS a los ejemplares adultos para determinar si evitan zonas urbanas para alcanzar las colonias de cría o si, por el contrario, las atraviesan sin desorientarse.


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CSIC


Nuevas fronteras de la física: El LHC arranca una fase de tests sin precedentes  03/06/2015


Después de casi dos años de mantenimiento y reparación, así como varios meses de puesta en marcha, los experimentos del acelerador de partículas más grande del mundo están listos para empezar a tomar datos hoy, tres de junio de 2015, a la energía sin precedentes de 13 teraelectronvoltios (TeV), casi el doble de la energía de colisión de los tres primeros años de funcionamiento del LHC.

La toma de datos marcará el comienzo del Run 2 en el LHC, abriendo el camino a nuevas fronteras en física. Para seguir el evento, el CERN tendrá un blog durante todo el día informando de las principales novedades, desde la inyección de haces de protones en el LHC a la energía de 6,5 TeV cada uno hasta las colisiones de partículas y el comienzo de la toma de datos a 13 TeV.  También habrá un webcast para seguir el evento desde las salas de control del LHC y los principales experimentos.


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CPAN


La lactancia materna está relacionada con menor riesgo de leucemia infantil  02/06/2015


Amamantar a un niño durante seis o más meses se asocia con un riesgo menor de sufrir leucemia infantil, comparado con los bebes que nunca fueron amamantados o que tomaron el pecho durante un periodo de tiempo muy corto.

Esto es lo que sugiere un nuevo estudio de la Universidad de Haifa (Israel) en el que los autores han revisado 18 investigaciones sobre la relación entre leche materna y este tipo de cáncer en niños.

Las recomendaciones pediátricas actuales sugieren la lactancia materna durante los primeros seis meses de vida. Los autores del estudio encontraron que la lactancia materna durante ese periodo o más tiempo se asocia con un 19% menos de riesgo de que los niños sufrieran leucemia, en comparación con alimentar al bebé sin la leche del pecho o la lactancia durante un período de tiempo más corto.

Asimismo, en un análisis de 15 estudios por separado los investigadores encontraron que dar el pecho a los niños disminuye un 11% el riesgo de sufrir leucemia infantil en comparación con no ser amamantados.

"La leche materna contiene muchos componentes inmunológicos activos y mecanismos antiinflamatorios de defensa que influyen en el desarrollo del sistema inmunológico del bebé”, explican los autores.“Se necesitan", eso sí, "más estudios y de mejor calidad para aclarar los mecanismos biológicos que explican esta relación”, matizan.

“Los beneficios potenciales de la lactancia para la prevención de la salud deberían comunicarse de forma abierta al público en general, no solo a las madres, para que la lactancia materna sea más aceptada socialmente”, añaden.


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SINC


Un nuevo aditivo reduce en un 50% la toxicidad del tabaco  01/06/2015


La Universidad de Alicante (UA) ha creado una nueva empresa de base tecnológica (EBT) con el nombre Medcat Alicante para fabricar un producto aditivo para el tabaco que reduce la toxicidad y con el objetivo de comercializar su propia marca.

El catedrático Antonio Marcilla ha sido el impulsor de esta nueva EBT, participada por la Fundación del Parque Científico de Alicante, y que tiene su capital en un producto innovador, desarrollado por el Instituto de Procesos Químicos de la UA.

Este aditivo es un catalizador que, añadido al tabaco, permite reducir la toxicidad rebajando los niveles de nicotina hasta un 70 %, un 80 % los de alquitrán y un 25 % el monóxido de carbono.

Según ha explicado Marcilla, "la idea es crear nuestra propia marca de tabaco y comercializarla con el producto ya incorporado, de forma que el consumidor adquiriría directamente una cajetilla de tabaco con una toxicidad notablemente inferior a la del resto, gracias al catalizador que llevaría añadido".

El producto también tendría como objetivo comercializarse pensando en el tabaco de liar y encapsular, de forma que el consumidor "compraría directamente el aditivo y sería él mismo quién lo mezclaría con su tabaco, consiguiendo una drástica reducción de la toxicidad".

Los plazos que se ha marcado Medcat Alicante para tener el producto en el mercado son aproximadamente de dos años desde el momento que se logre la financiación para poner en marcha el proyecto.


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AlphaGalileo


Descubren en Canarias un nuevo escarabajo cuyo tórax casi cubre su cabeza  01/06/2015

Ejemplar de 'Oromia thoracica'. Fuente: Heriberto López.

Gracias a las investigaciones realizadas desde 2003 en el subsuelo de Gran Canaria, dos científicos españoles han descubierto una nueva especie de escarabajo, al que han llamado Oromia thoracica. Este gorgojo ciego comparte la tonalidad parda de la fauna del subsuelo y destaca por tener un cuerpo aplanado y un tórax que casi cubre su cabeza, lo que facilita su adaptación a la vida bajo tierra.

En una pequeña área del valle, testigo de una erupción volcánica relativamente reciente, ha aparecido una nueva especie de gorgojo. “El primer ejemplar de Oromia thoracica no se capturó hasta pasados seis años del inicio del estudio, y tuvieron que transcurrir otros cuatro años para que cayeran en las trampas los otros cinco ejemplares conocidos”, señala a Sinc Heriberto López, investigador del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC).

No mide más de cinco milímetros pero su tamaño supera al de otras especies de su mismo género (Oromia), endémico de Canarias. Sus características son inconfundibles para clasificarlo como una especie subterránea: es ciego y tiene la coloración pardo-rojiza típica de los insectos del subsuelo.

“Sus extremidades son un poco más alargadas y planas, y el cuerpo es más aplastado, lo que indica un mayor grado de adaptación al medio subterráneo o a la vida en fisuras muy estrechas”, describe Antonio Machado, científico independiente y coautor del estudio.

Lo más llamativo es que parte de su tórax (el pronoto) se extiende sobre la cabeza a modo de escudo acorazonado, dejándola casi oculta, contrariamente a las otras especies de su grupo.

Los autores relacionan la presencia de arbustos moribundos cerca de las trampas con la aparición de esta especie. “La putrefacción de las raíces de arbustos debe constituir un fuerte atractivo para especies subterráneas que se alimentan de este tipo de recurso alimenticio”, comenta López.

En las Islas Canarias se descubre una nueva especie cada seis días. Sin embargo, “este ritmo va decreciendo debido al buen conocimiento que ya se tiene de su flora y fauna”, afirman los dos científicos.


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SINC


ESO publica la espectacular imagen de un nido de estrellas  29/05/2015

La nube de formación estelar RCW 34. Fuente: ESO.

El Oservatorio Europeo Austral (ESO) ha publicado una nueva imagen captada por el VLT (Very Large Telescope) de Chile, en la que se muestra una espectacular y brillante nube roja de gas de hidrógeno detrás de una colección de estrellas azules en primer plano.

Dentro de dicha nube, llamada RCW 34 y situada en la constelación austral de Vela se esconde un grupo de estrellas masivas jóvenes. Estas estrellas tienen un efecto dramático en la nebulosa. El gas expuesto a la fuerte radiación ultravioleta  — como ocurre en el corazón de esta nebulosa — se ioniza, lo que significa que los electrones han escapado de los átomos de hidrógeno.

El hidrógeno es un tesoro para quienes fotografían el cosmos porque refulge con fuerza con el característico color rojo que distingue a muchas nebulosas y permite crear bellas imágenes con extrañas formas. También es la materia prima de impactantes fenómenos tales como el flujo de champán.

Pero el hidrógeno ionizado también tiene una importante función astronómica: es un indicador de regiones de formación estelar. Las  estrellas nacen a partir de nubes de gas que colapsan y, por lo tanto, son abundantes en regiones con grandes cantidades de gas, como RCW 34. Esto hace que esta nebulosa sea particularmente interesante para los astrónomos que estudian el nacimiento y la evolución estelar.

Las grandes cantidades de polvo que hay en el interior de la nebulosa bloquean la vista de los procesos que tienen lugar en las guarderías estelares, profundamente arraigadas en estas nubes. RCW 34 se caracteriza por tener una extinción extremadamente alta, lo que significa que casi la totalidad de la luz visible de esta región es absorbida antes de que llegue a la Tierra. A pesar de no poder verla directamente, los astrónomos pueden utilizar telescopios infrarrojos, mirar a través del polvo y estudiar estos nidos embebidos de estrellas.

Mirando más allá, el color rojo revela que hay un montón de estrellas jóvenes en esta región con masas de tan sólo una fracción de la del Sol. Estas parecen agruparse alrededor de las estrellas más viejas y más masivas que se encuentran en la región central, mientras que sólo unas pocas se encuentran en las afueras. Esta distribución ha llevado a los astrónomos a creer que ha habido diferentes episodios de formación estelar dentro de la nube. Tres gigantescas estrellas se formaron en el primer evento que luego desencadenó la formación de las estrellas menos masivas de sus proximidades.


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ESO


La proporción de muertes por cáncer creció 3 puntos entre 1990 y 2013  29/05/2015


Un grupo internacional de científicos ha estudiado la carga global de la incidencia, la muerte y la discapacidad relacionada con el cáncer. Los investigadores analizaron 28 tipos de cáncer en 188 países entre 1990 y 2013 a partir de registros de cáncer, informes de autopsias y otras fuentes sobre las causas de muerte.

Los resultados, publicados en la revista JAMA Oncology, indican que la proporción de muertes por cáncer se incrementó desde un 12% en 1990 a un 15% en 2013. Hay que destacar que una de las limitaciones del trabajo, según los autores, es que los datos son escasos en muchos territorios.

Los hombres fueron más propensos a desarrollar cáncer, con uno de cada tres hombres por una de cada cinco mujeres que tuvieron cáncer en todos los países. El cáncer de tráquea, bronquios y pulmón fue la primera causa de muerte por cáncer en hombres y mujeres, con 1,6 millones de muertes.


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SINC


Encuentran en Atapuerca a la primera víctima de asesinato conocida  28/05/2015

El Cráneo 17, con los eventos traumáticos T1 (inferior) y T2 (superior). Fuente: MEH.

La investigación de heridas letales encontradas en un cráneo humano puede indicar uno de los primeros casos de asesinato en humanos conocido.

El Cráneo 17, recuperado en la Sima de los Huesos de la Sierra de Atapuerca (Burgos), está compuesto por 52 fragmentos recuperados a lo largo de 20 años de excavación (1990-2010). El individuo al que corresponde murió al comienzo de su juventud y llegó al yacimiento hace 430.000 años, en donde yace junto con otros 27 individuos de la misma época

Para los miembros del equipo de excavación se trataba de una acumulación intencionada de cadáveres realizada por otros humanos. Sin embargo, otros investigadores habían propuesto otras explicaciones, como acumulación debida a la acción de carnívoros o a corrientes de barro y agua.

Los estudios realizados han permitido descartar estas dos hipótesis, dejando sólo dos alternativas: o bien caídas accidentales por la sima vertical de trece metros que da acceso a la cavidad o la acumulación intencional de cadáveres.

El Cráneo 17 presenta dos orificios en el hueso frontal, por encima de la órbita ocular izquierda. Su estudio ha permitido demostrar que se produjeron posiblemente por el impacto de un objeto duro justo antes o después de la muerte del individuo (cuando aún tenía tejido blando). Este impacto podría haberse producido durante la caída por la sima que da acceso al yacimiento, lo que sería compatible con la hipótesis de caída accidental.

Sin embargo, utilizando las más modernas técnicas forenses ha sido posible demostrar que ambas lesiones fueron producidas por el mismo objeto en dos impactos diferentes y con distintas trayectorias, lo que descartaría que se produjeran durante una caída accidental. Probablemente fueron producidas durante un acto de agresión mortal por otro individuo, en lo que constituiría el primer caso de asesinato conocido en la historia de la humanidad.

Estos datos indicarían que el individuo, si ya estaba muerto, no pudo llegar por su propio pie hasta Sima de los Huesos, sino que su cadáver tuvo que ser transportado, muy probablemente, hasta allí por otros humanos.

"La evidencia de la violencia interpersonal en el registro fósil humano es relativamente escasa, y esto parece representar el peor caso de la historia," dice Rolf Quam, antropólogo de la Universidad de Binghamton (EE.UU.), participante en el estudio.


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MEH


Premio Princesa de Asturias para las bioquímicas Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna  28/05/2015

Emmanuelle Charpentier y Jennifer Doudna. Imagen: Fundación Princesa de Asturias. Fuente: Sinc.

La bioquímica y microbióloga Emmanuelle Charpentier y la profesora de química y biología molecular Jennifer Doudna han sido galardonadas con el premio Princesa de Asturias de Investigación Científica y Técnica por su trabajo conjunto sobre una técnica de edición del genoma basada en las secuencias CRISPR (repeticiones palindrómicas cortas agrupadas y regularmente espaciadas).

El sistema CRISPR-Cas es un mecanismo de defensa frente a los virus, en arqueas y bacterias. Se basa en matrices de repetición de ADN –los elementos CRISPR–, que funcionan en asociación con las nucleasas Cas.

Los equipos liderados por Charpentier –en Suecia– y Doudna –en EE UU– habían estado investigando por separado estas proteínas Cas, asociadas a las secuencias CRISPR.

En 2012 publicaron un artículo conjunto en Science, en el que demostraron que la enzima Cas 9 de streptococus pyogenes es capaz de realizar cortes en la cadena doble del ADN y en sitios específicos con enorme precisión. Para ello, emplea una secuencia del ARN que contiene una combinación de repetidores y espaciadores y que sirve de guía a la proteína Cas.

Esta tecnología de edición genómica, que ha sido ampliada y mejorada, ha causado una revolución en el campo de la biología molecular, en el que numerosos investigadores están aplicando este método para introducir sutiles modificaciones al genoma en loci específicamente elegidos de una amplia variedad de células y tipos celulares.

En definitiva, permite inactivar o modificar los genes con una precisión y facilidad nunca lograda anteriormente, lo que ha abierto una amplia gama de posibilidades en los campos de la biología y la medicina.

Esta técnica ya ha sido aplicada en laboratorio a células humanas y se ha demostrado en ratones que puede utilizarse para subsanar defectos genéticos. El potencial de utilizar este método como herramienta en terapia génica en humanos es inmediato. 
 
En total, se habían presentado 28 candidaturas de 16 países diferentes, entre los que destacaban el bioquímico español Carlos López Otín o el cofundador de Apple, Steve Wozniak.


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SINC


Un virus del herpes 'de diseño' acaba con las células del cáncer de piel  27/05/2015


Un virus del herpes labial diseñado por ingeniería genética es capaz de detener la progresión del cáncer de piel matando a las células cancerosas. Así lo revela un estudio clínico que recoge cómo el sistema inmunitario consigue luchar contra los tumores.

Es la primera vez que un ensayo de fase III basado en inmunoterapia viral ha demostrado este beneficio para los pacientes con cáncer. Los resultados han sido publicados en el Journal of Clinical Oncology. El trabajo, realizado en el Instituto de Investigación del Cáncer de Londres, involucró a 64 centros del mundo.

Los investigadores administraron a 436 pacientes, elegidos al azar, con melanoma maligno muy agresivo e inoperable, una inyección de la terapia viral, llamada Talimogene Laherparepvec –conocido como T-VEC–, o una inmunoterapia sin virus.

El 16,3% del grupo que recibió T-VEC mostró una respuesta duradera al tratamiento de más de seis meses, en comparación con un 2,1% en el de control. Las respuestas a la terapia fueron más pronunciadas en pacientes con cánceres menos avanzados (estadio IIIB, IIIC, IVM1a) y en aquellos que no habían recibido ningún tratamiento.

Los pacientes con melanoma en estadio III y IV temprano tratados con T-VEC –un total de 163 personas– vivieron un promedio de 41 meses, mientras que la supervivencia media de los 66 pacientes en estadios anteriores que recibieron la inmunoterapia control vivieron 21,5 meses de media.


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SINC


Crean unos manuales para evaluar fácilmente la salud de los ecosistemas agrícolas  27/05/2015

Los manuales TSEA. Fuente: Neiker-Tecnalia.

Con el objetivo de dotar a los agricultores y demás agentes implicados en la gestión de los ecosistemas agrícolas de una herramienta que les permita evaluar el impacto de sus prácticas agrícolas sobre la salud de sus cultivos y suelos, el Instituto Vasco de Investigación y Desarrollo Agrario, Neiker-Tecnalia, ha creado sus nuevas Tarjetas de Salud de los Ecosistemas Agrícolas-TSEA.

Se trata de unos manuales que son una versión mejorada de los creados en la década de los 80 por el Departamento de Agricultura de Estados Unidos, y se entregan gratuitamente a distintos colectivos (productores, técnicos, científicos y administración) relacionados con el sector agrícola. También pueden descargarse en la web.

Las TSEA permiten diagnosticar la salud de los ecosistemas agrícolas, mediante el análisis de una serie de indicadores a nivel superficial (cultivo) y subterráneo (suelo), de una manera práctica y sencilla para el usuario.

Las tarjetas detallan qué indicadores de salud se pueden medir, cómo hacerlo correctamente, el significado de cada indicador y los valores de referencia considerados ‘buenos, ‘regulares’ y ‘malos’. Con el fin de adaptarlas a las conocimientos e intereses de cada usuario, los indicadores se dividen en dos categorías, que permiten llevar a cabo un diagnóstico de salud ‘básico’ o ‘avanzado’.

El diagnóstico básico puede ser realizado por cualquier persona, independientemente de su formación específica previa y recursos económicos, simplemente siguiendo el manual de campo y con instrumentos al alcance de cualquier usuario. Entre los indicadores básicos se encuentran medidas tan sencillas como la productividad (recuento de frutos por planta), la compactación del suelo y la riqueza de materia orgánica del suelo (estimada según su reacción al agua oxigenada). Permite, además, conocer la abundancia de lombrices y otros organismos del suelo e incluye fotografías para ayudar a identificarlos.

En lo que se refiere a los indicadores del diagnóstico avanzado, la mayor parte de estos son medidos en laboratorio, por lo que se requiere equipamiento profesional y formación previa.

Tanto en los indicadores básicos como en los avanzados, las nuevas tarjetas se centran principalmente en parámetros de tipo biológico, especialmente micro-biológico. La razón es que, a pesar de su pequeño tamaño, los microorganismos son responsables del 80-90% de la actividad biológica en los suelos, y desarrollan procesos tan importantes como la descomposición y reciclaje de nutrientes, fijación de nitrógeno, mantenimiento de la estructura, degradación de contaminantes, etc.


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Neiker-Tecnalia


Describen la anatomía del placer  26/05/2015

Cuerpo de una neurona dopaminérgica de la VTA cuyo axón inerva amplios territorios cerebrales. Fuente: UAM.

Un equipo de la Universidad Autónoma de Madrid ofrece la primera descripción de la anatomía celular del sistema que regula el deseo, el placer y la adicción. Las observaciones lograron una resolución sin precedentes.

El área tegmental ventral (VTA) es el principal eslabón del denominado “circuito de recompensa cerebral”. Esta área contiene neuronas que se proyectan hacia numerosas regiones del cerebro, jugando un papel fundamental en la motivación, el deseo, el placer y la valoración afectiva.

Las neuronas de la VTA también son la diana de acción de los fármacos antipsicóticos y antiparkinsonianos, al igual que de drogas psicoactivas como la cocaína, el éxtasis y el LSD.

“Contrariamente a lo que esperábamos, encontramos varios tipos de neuronas dopaminérgicas en la VTA, cada uno formando circuitos con distintas regiones cerebrales”, señala Lucía Prensa, del Departamento de Anatomía, Histología y Neurociencia de la Facultad de Medicina de la UAM. “Nuestro hallazgo sugiere que los efectos de los distintos fármacos y drogas podría afectar a cada tipo neuronal de modo diferente”, agrega.

Los cuerpos de las neuronas de la VTA se sitúan en el tronco encefálico. Los axones de estas neuronas −prolongaciones especializadas en conducir el impulso nervioso desde el cuerpo celular (soma) hacia otra célula− liberan dopamina, inervando con este neurotransmisor la corteza cerebral y otras regiones cerebrales.

Los investigadores emplearon una técnica novedosa de transfección in vivo de neuronas individuales que les permitió visualizar y cuantificar el axón completo de una sola célula, sin importar la extensión y complejidad del axón.

“Los circuitos del cerebro están formados en gran parte por neuronas cuyo axón se extiende y ramifica sobre distancias enormes, de decenas de centímetros en el caso del cerebro humano. Hasta ahora había sido imposible analizar esos circuitos con resolución celular. Es el sueño de Santiago Ramón y Cajal hecho realidad”, subraya Francisco Clascá, investigador del mismo departamento.

El laboratorio de Prensa y Clascá está aplicando dicha técnica al estudio de varios sistemas clave del cerebro como parte del proyecto multinacional Human Brain Project-EU Flagship.


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UAM Gazette


Las características de cada perro pueden ser reconocidas a partir de sus ladridos  25/05/2015


Una investigación del comportamiento canino demuestra que el sexo, la edad y el contexto en el que se encuentra el perro, así como el reconocimiento individual del mismo, pueden efectuarse con un alto porcentaje de acierto por medio de métodos estadístico-computacionales de reconocimiento de patrones aplicados a sus ladridos.

Así lo revela el grupo de investigación Computational Intelligence Group (CIG) de la Escuela Técnica Superior de Ingenieros Informáticos de la Universidad Politécnica de Madrid (UPM), en colaboración con una estudiante de veterinaria de la Universidad Alfonso X El Sabio, y el departamento de Etología de la Eötvös Loránd University de Budapest. Estos resultados podrían resultar de gran ayuda para organizaciones que necesitan identificar el estado del perro para el desarrollo de algunas tareas.

La comunicación canina ha sido un tema de investigación en etología durante la última década. La mayoría de los trabajos se han centrado en estudiar cómo los canes son capaces de entender diferentes formas de comunicación humana, por ejemplo a través de la visualización de gestos y el reconocimiento de la voz humana.

Ahora, el estudio, publicado en Animal Cognition, ha tenido como objetivo interpretar las señales acústicas obtenidas a partir de los ladridos de los perros cuando estos han sido sometidos a diferentes situaciones. Esta interpretación se efectúa desarrollando un sistema computacional basado en modelización estadística, que ha demostrado ser capaz de reconocer diferentes características propias del perro (sexo, edad, individuo, situación en la que se encuentra, etc.).

Los experimentos se llevaron a cabo en Budapest con ocho ejemplares –tres machos y cinco hembras– de la raza Mudi, originaria de Hungría, y que es utilizada como perro pastor. De cada uno de los ocho perros (con edades comprendidas entre uno y diez años) se registraron 100 ladridos.

El total de 800 ladridos se obtuvo al situar al perro en siete situaciones distintas: solo, en la cual el dueño del perro ató al mismo a un árbol; jugando con un balón; peleando, para la cual un humano actuó imitando un ataque al dueño del perro; recibiendo su ración de comida; jugando con el dueño; en compañía de una persona que resultaba extraña para el perro; y preparándose para salir de casa con el dueño. Cada uno de los 800 ladridos se caracterizó a partir de 29 mediciones acústicas.

Usando los distintos modelos computacionales obtenidos de los datos de la experimentación se pudo reconocer correctamente el sexo del perro en el 85,13% de las veces, mientras que la edad del mismo (recodificada como joven, adulto y viejo) se clasificó sin fallos en el 80,25% de las ocasiones.

En la tarea de identificar (de entre las siete posibles) la situación en la que se encontraba el animal se realizó con éxito en el 55,50% de las veces, mientras que el reconocimiento (de entre los 8 que participaron en el estudio) del ejemplar Mudi que se encontraba ladrando se hizo correctamente en el 67,63% de las ocasiones.

Este trabajo pone de manifiesto la riqueza y la relevancia biológica de la información contenida en los ladridos de los perros, y abre nuevas posibilidades en la investigación aplicada. Ejemplo de ello es la evaluación del comportamiento canino que es de gran importancia para distintas organizaciones, para las cuales el desarrollo de software con el que identificar el miedo, la angustia y el nivel de agresividad de un perro puede ser de gran ayuda.


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UPM/SINC


Marte tiene gigantescas auroras verdes  25/05/2015

Observaciones de Maven en Marte. Fuente: Universidad de Colorado.

A finales de diciembre, la nave espacial de la NASA Maven encontró evidencia de auroras generalizadas en el hemisferio norte de Marte. Las Luces de Navidad, como las llamaron los investigadores, daban la vuelta al planeta y bajaban cerca del ecuador.

Hace diez años, la Mars Express de la ESA encontró un resplandor ultravioleta procedente de "paraguas magnéticos" en el hemisferio sur. A diferencia de la Tierra, Marte no tiene un campo magnético global que envuelva todo el planeta. En cambio, tiene campos magnéticos en forma de paraguas que brotan de la tierra como las setas, aquí y allá, pero sobre todo en el hemisferio sur. Estos paraguas son los restos de un antiguo campo global que decayó miles de millones de años atrás.

"Las copas de los paraguas es donde esperamos encontrar auroras marcianas", dice Nick Schneider, de la Universidad de Colorad (EE.UU.), y uno de los científicos del proyecto. "Pero Maven está mirando fuera de estos paraguas, así que esto es algo nuevo."

Las auroras se producen, tanto en la Tierra y Marte, cuando las partículas energéticas procedentes del espacio llueven sobre la atmósfera superior. En la Tierra, estas partículas son guiadas hacia los polos por el campo magnético global de nuestro planeta. Es por eso que las auroras se observan con mayor frecuencia en todo el Ártico y la Antártida. En Marte, no hay campo magnético planetario organizado para guiar las partículas hacia el norte y el sur, así que puedan ir a cualquier parte.

"Los campos magnéticos del viento solar cubren Marte, y las partículas cargadas sólo tienen que seguir esas líneas de campo mientras bajan por la atmósfera." Según Maven, las partículas solares de las Luces de Navidad llegaron a caer hasta a menos de 100 kilómetros de altura sobre la superficie, cuando en la Tierra llegan hasta los 100-500 kilómetros de altura.

Al igual que Mars Express Maven tiene una cámara ultravioleta, por lo que no está viendo lo mismo que los ojos humanos. Schneider no está seguro de qué veríamos, aunque tiene algunas conjeturas. Aunque la atmósfera de Marte es principalmente CO2, contiene un poco de oxígeno, que es clave para el color de las auroras: es probable que los átomos de oxígeno produzcan luz verde.

Las auroras podrían ayudar a los científicos a averiguar dónde fue la atmósfera marciana -ahora reducida al mínimo- que una vez permitió que hubiera agua en su superficie. Una teoría es que se la llevó el viento solar.


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NASA/T21


El CSIC encuentra la tumba del sucesor de Djehuty, en Egipto  22/05/2015

El CSIC lleva 13 años investigando la tumba de Djehuty y aledaños. Fuente: CSIC.

El Proyecto Djehuty, liderado por el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), ha redescubierto en la colina de Dra Abu el-Naga, en Luxor (antigua Tebas), una tumba de la dinastía XVIII del Antiguo Egipto (hace unos 3.500 años). Se trata del enterramiento del sucesor de Djehuty en el cargo de Supervisor del Tesoro, llamado Djehuty-nefer, que vivió bajo el reinado de Tutmosis III, hace unos 3.500 años.

Los investigadores han sacado a la luz la fachada de adobe de la tumba, que imita a la de un palacio, conservada en perfecto estado y con las improntas del sello con el nombre del difunto legible en los adobes. Aunque la tumba ya había sido descubierta por Champollion y Rosellini en 1829, años después volvió a quedar enterrada y a perderse. Su localización dentro de la gran necrópolis en Luxor puede ayudar a entender las razones por las que los altos dignatarios elegían un emplazamiento concreto para ubicar su monumento funerario.

“En este caso parece que Djehuty-nefer eligió estar junto a su predecesor Djehuty, ya que su tumba está justo encima, y aparentemente no les unía ningún parentesco. Creemos que algunas tumbas se agrupaban por cargos administrativos”, explica el investigador del CSIC y coordinador del proyecto José Manuel Galán, que trabaja en el Instituto de Lenguas y Culturas del Mediterráneo y Oriente Próximo.

Los escribas buscaban inspiración visitando monumentos de épocas anteriores y copiando los textos que más les llamaban la atención. “La estatua de Djehuty-nefer que se encuentra hoy en el Museo de El Cairo tiene grabado el mismo himno al dios creador Amon que una de las paredes de su predecesor Djehuty”, destaca el investigador del CSIC.

Por otro lado, el equipo ha seguido restaurando el pasillo central de la tumba de Djehuty, sacando a la luz más grafiti escritos en demótico (siglo II a. C.), que alcanzan ya casi el medio centenar y que aluden a la reutilización de las tumbas para depositar momias de ibis y halcones.

El documental de 55 minutos En busca de Djehuty: entre momias, tumbas y jeroglíficos narra los descubrimientos de las 13 últimas campañas arqueológicas del Proyecto Djehuty en Luxor. El preestreno tuvo lugar ayer, en la sede central del CSIC en Madrid.


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CSIC


Nueva aplicación móvil mide la potencia de las piernas  22/05/2015

1 / 1  La aplicación permite medir la altura del salto vertical del mismo modo que lo hace una plataforma de fuerzas profesional. Imagen: UAM. Fuente: Sinc.

Los niveles de fuerza, velocidad y potencia de las piernas no sólo son un excelente indicador de rendimiento en deportistas. También pueden ayudar a valorar de manera sencilla y no invasiva el estado físico de cualquier persona. De ahí que la medición de la altura que se alcanza en un salto vertical se utilice desde hace décadas para valorar la potencia de los miembros inferiores. Hasta la fecha, dado su elevado coste, los instrumentos utilizados para medir con precisión el salto vertical son exclusivos de los laboratorios de biomecánica del deporte.

Para solventar este inconveniente, el investigador de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM), Carlos Balsalobre-Fernández, doctor en Ciencias de la Actividad Física y del Deporte, ha diseñado una aplicación móvil que permite medir la altura del salto vertical del mismo modo que lo hace una plataforma de fuerzas profesional.

De acuerdo con un estudio recientemente publicado en Journal of Sports Sciences, en el que se midieron 100 saltos verticales con ambos instrumentos, la aplicación ofrece mediciones igualmente fiables que las de una plataforma de fuerzas de laboratorio, con un margen de error de solo 11 mm.

“El funcionamiento es muy sencillo: se graba un salto con la app, se seleccionan las imágenes del despegue y el aterrizaje de dicho salto y automáticamente, mediante algoritmos, se calcula la altura del salto vertical y los niveles de fuerza, potencia y velocidad”, explica Balsalobre-Fernández.

La herramienta –denominada My Jump– funciona en dispositivos móviles iOS y ya ha sido descargada en más de 50 países. 


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UAM Gazette/Sinc


Top 10 de nuevas especies descubiertas en 2014  21/05/2015


Un pez que prepara nidos circulares en el fango marino, una avispa que utiliza hormigas muertas para proteger su nido, una rana que pare a sus renacuajos en lugar de depositar sus huevos en el agua o el dinosaurio más parecido a un ave descubierto hasta la fecha son algunas de las especies Top 10 descubiertas en 2014.

Como cada año, un comité internacional de investigadores liderado por el doctor Quentin D. Wheeler, del International Institute for Species Exploration (IISE), y coordinado por el investigador del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN) Antonio G. Valdecasas selecciona 10 especies destacadas entre las cerca de 18.000 que se descubren cada año.

La lista se da a conocer para celebrar el aniversario de Carlos Linneo, botánico sueco del siglo XVIII considerado padre de la taxonomía moderna. El sábado 23 de mayo, que es también el Día internacional de la biodiversidad, el MNCN organiza una visita guiada al almacén de mamíferos y aves, el guiñol Veo, veo biomas y un recorrido por la exposición permanente Biodiversidad dinamizado por marionetas.

Los científicos cifran en 12 millones el número de especies que quedan por descubrir, cinco veces más de las que ya se conocen. Con la elaboración de la lista Top 10 de especies se pretende concienciar a la población sobre la importancia de conservar y conocer la biodiversidad de la Tierra. "La biodiversidad es un territorio inexplorado. La ciencia solo acaba de empezar a estudiar su asombrosos orígenes, historia y diversidad", apunta Quentin D. Wheeler, director y fundador del IISE.

"Conocer las especies que pueblan el mundo nos puede aportar información sobre distintas maneras de vivir en la Tierra y, potencialmente, proyectar en tecnología innovadora lo que otros organismos han desarrollado para solucionar sus propios problemas. Descubrir y nombrar organizar lo viviente por parentescos nos pone en la vía adecuada para entender el desarrollo de la vida sobre nuestro planeta", G. Valdecasas.

Una planta parasitaria que se asemeja a un coral y que ya ha sido declarada en peligro de extinción, un insecto palo que ha demostrado ser un maestro del camuflaje, una araña que huye haciendo volteretas como si fuera una acróbata, un organismo multicelular que se parece a una seta y, además o una planta de sobra conocida por los indígenas mexicanos pero desconocida para la ciencia completan las especies Top 10 descubiertas durante 2014.


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MNCN-CSIC


ESO captura la belleza de Medusa  21/05/2015

Imágenes de la nebulosa Medusa captadas por el Very Large Telescope. Fuente: ESO.

Utilizando el Very Large Telescope de ESO, en Chile, un equipo de astrónomos ha captado la imagen más detallada jamás tomada de la nebulosa Medusa. Las estrellas que se encuentran en el corazón de esta nebulosa ya iniciaron su transición hacia la jubilación, arrojando sus capas externas al espacio y formando esta colorida nube. La imagen augura el destino final del Sol, el cual, finalmente, también se convertirá en un objeto de este tipo.

El nombre de esta hermosa nebulosa planetaria proviene de una horrible criatura de la mitología griega: la gorgona Medusa. A pesar de su tamaño es extremadamente débil y difícil de observar.

Medusa era una criatura horrible con serpientes en lugar de cabellos. Estas serpientes estarían representadas por los filamentos serpentinos de gas brillante de esta nebulosa. El resplandor rojizo del hidrógeno y la emisión verde, más débil, del oxígeno en forma de gas, se extienden mucho más allá de esta imagen, formando en el cielo una figura en forma de media luna. La eyección de masa de las estrellas en esta etapa de su evolución suele ser intermitente, lo cual puede dar lugar a estas fascinantes estructuras dentro de las nebulosas planetarias.

Durante decenas de miles de años, los núcleos estelares de las nebulosas planetarias permanecen rodeados por nubes de gas espectacularmente coloridas. Luego, tras unos pocos miles de años, el gas se dispersa lentamente en su entorno. Esta es la última etapa de la transformación de estrellas como nuestro Sol antes de terminar su vida activa como enanas blancas. La etapa de nebulosa planetaria en la vida de una estrella es una pequeña fracción de su vida útil total.

Esta imagen utiliza datos del instrumento FORS (FOcal Reducer and low dispersion Spectrograph), instalado en el VLT, que fueron tomados como parte del programa Joyas Cósmicas de ESO.


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ESO


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