31/05/2015

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Nuevo cálculo: se puede atravesar la Tierra en 38 minutos  30/03/2015


Alexander Klotz, estudiante de la Universidad McGill (Montreal, Canadá), ha calculado una nueva respuesta a una pregunta habitual en física: ¿cuánto tiempo necesitaría una persona para atravesar la Tierra? En vez de los comúnmente aceptados 42 minutos, él afirma que son 38.

El nuevo cálculo, informa Science (aunque el artículo aparece publicado en American Journal of Physics), añade más detalles acerca de la estructura de la Tierra.

El problema del túnel de gravedad requiere calcular cómo cambia la gravedad a medida que se atraviesa la Tierra. Normalmente se asume que la densidad del planeta es la misma en todo su volumen, por lo que la fuerza gravitacional varía sólo en proporción a la distancia al centro (la masa que va quedando por encima al caer ya no produce efecto gravitatorio).

Ese esquema provoca que el objeto o persona que caiga realice un movimiento pendulante, de un extremo al otro de la Tierra, y vuelta a empezar.

En realidad, la Tierra no tiene una densidad uniforme, sino una corteza menos densa y un manto y núcleo más densos. Klotz, un estudiante de físicas, pensó en un análisis más realista, basándose en el Modelo Terrestre de Referencia Preliminar, basado en datos sísmicos, que considera que la densidad del núcleo es mucho mayor que la de su exterior, y se produce un salto en su límite.

Klotz observó que un objeto que cayera a través de la Tierra lo haría en 38 minutos y 11 segundos, en lugar de los 42 minutos y 12 segundos predichos suponiendo un planeta uniforme.

Curiosamente, Klotz encontró casi exactamente la misma respuesta si simplemente asumía que la fuerza de la gravedad en la caída se mantenía constante e igual al valor en la superficie. Tal fuerza constante requeriría una distribución de densidad diferente, que aumenta constantemente a medida que la distancia al centro de la Tierra disminuye (tendiendo a infinito en el centro). En la realidad, la densidad simplemente hace una meseta en el centro, y la gravedad tiende a cero.

La cuestión es que el objeto pasa muy poco tiempo en el centro, porque en ese momento su velocidad es muy alta. Por eso la gravedad del centro resulta irrelevante, y la aproximación de Klotz funciona.


 
Redacción T21


Un fármaco reduce el peso corporal de ratones y monos obesos  27/03/2015


Investigadores del Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO) han demostrado que la inhibición farmacológica parcial de la enzima PI3K en ratones y monos obesos reduce el peso corporal y las manifestaciones fisiológicas del síndrome metabólico, en concreto la diabetes y la esteatosis hepática (hígado graso), sin mostrar efectos secundarios ni toxicidad.

La enzima PI3K (fosfatidilinositol-3-quinasa) regula el equilibrio entre la producción de los componentes bioquímicos celulares (anabolismo) y el gasto de nutrientes (catabolismo) que ocurre en las células. En concreto, favorece el anabolismo celular, un proceso que puede inducir el crecimiento y multiplicación celular, y en última instancia provocar cáncer.

En el CNIO se ha desarrollado su propio inhibidor experimental, el CNIO-PI3Ki, estudiado en combinación con otros compuestos para el tratamiento del cáncer. En estudios previos, los investigadores habían visto que una de las funciones fisiológicas normales de la enzima PI3K es fomentar el almacenamiento de nutrientes.

Para probar este efecto sobre el metabolismo, los científicos administraron durante cinco meses pequeñas dosis del inhibidor CNIO-PI3Ki a ratones obesos alimentados a base de una dieta rica en grasas. Durante los primeros 50 días, los animales obesos perdieron un 20% de su peso y en ese punto estabilizaron su peso corporal.

El tratamiento se mantuvo durante cinco meses y durante todo este tiempo los ratones mantuvieron su pérdida de peso estable, mientras seguían alimentándose de la dieta rica en grasas. También mejoraron sus síntomas fisiológicos de diabetes (glucemia) y esteatosis hepática (hígado graso).

“En los casos de obesidad no se puede estar perdiendo peso constantemente, esto sería muy peligroso. Lo deseable es alterar el equilibrio entre gasto y almacenamiento de nutrientes, para conseguir un nuevo equilibrio en el que haya más gasto y menos almacenamiento”, explica Elena López-Guadamillas, del CNIO, que junto con Ana Ortega-Molina han realizado conjuntamente la mayor parte del trabajo experimental.

En animales no obesos alimentados con dieta estándar la administración del fármaco no produjo ningún efecto, lo cual es otra garantía de seguridad.

También se probó el fármaco en macacos obesos. El tratamiento diario de estos animales obesos durante 3 meses disminuyó la cantidad total de tejido graso en un 7,5 % y mejoró los síntomas de diabetes.

Se han descubierto muchos agentes farmacológicos que inducen la pérdida de peso, pero muy a menudo con efectos tóxicos inaceptables (en parte debido a que actúan en los centros cerebrales que controlan el apetito). Al menos en modelos animales, no se han detectado este tipo de efectos para CNIO-PI3Ki, incluso después del tratamiento a largo plazo.

El trabajo es una colaboración entre el CNIO y el U.S. National Institute on Aging, de los National Institutes of Health estadounidenses, con participación de la Universidad de Santiago de Compostela. El siguiente paso es la realización de ensayos clínicos en humanos.


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SINC


Los objetos destruidos en el Museo de Mosul serán reconstruidos virtualmente  27/03/2015


A finales de febrero, se publicaba en Youtube el saqueo del Museo de Mosul (Irak), de trescientos años de antigüedad, a manos de un grupo de extremistas del Estado Islámico (EI).

Dos semanas después, investigadores de los proyectos ITN-DCH, IAPP y 4D-CH-WORLD han puesto en marcha el proyecto MOSUL para restaurar, por medios virtuales, los artefactos dañados y exponerlos a través de las páginas web de distintos museos, informa la agencia de noticias de la UE, Cordis.

En el sitio web del proyecto afirman lo siguiente: "Entendemos que la mayoría del contenido de los museos se saqueó y que todo lo que tuviese un tamaño lo suficientemente pequeño para poder retirarlo con facilidad reaparecerá pronto en los mercados de antigüedades. Las piezas demasiado grandes para su sustracción y venta parecen haber sufrido el ataque violento de los extremistas del EI. En cualquier caso, cabe la posibilidad de recrear por medios virtuales los objetos perdidos mediante la aplicación de fotogrametría y la colaboración ciudadana. Mediante un número suficiente de fotografías, digitales o bien analógicas escaneadas, cabe la posibilidad de reconstruir los artefactos y crear sustitutos digitales de los mismos, una posibilidad que aporta dos beneficios inmediatos: contribuye a identificar los objetos saqueados y recrear los objetos destruidos".

Para lograrlo, el equipo planea utilizar la tecnología de 4D-CH-WORLD a fin de reconstruir y modelar los artefactos de Mosul de un modo virtual mediante imágenes aportadas por la población disponibles en internet. Los responsables de 4D-CH-World han dedicado cuatro años a lo que denominan el "primer sistema de reconstrucción 4D completamente automático capaz de gestionar grandes galerías de imágenes no catalogadas".

Los resultados de este proceso de virtualización se muestran en el sitio web del proyecto, donde se pueden consultar modelos tridimensionales de artefactos como el León de Mosul. Basta una docena de fotografías tomadas desde distintos ángulos para que el equipo pueda crear una copia fidedigna del artefacto original.

La dificultad estriba en obtener estas fotografías. El Museo de Mosul permanece cerrado desde que se desatase la Guerra de Irak de 2003, por lo que podría resultar complicado obtener imágenes relevantes.

Las fotos de los objetos museísticos destruidos, entre los que se incluyen artefactos de Hatra y Asiria, se obtendrán de las colecciones de acceso libre de FLICKR y PICASA, la biblioteca digital de la UE Europeana y de cualquiera que desee aportar sus propias imágenes. El equipo al cargo también está solicitando voluntarios para que ayuden a clasificar y etiquetar las fotos, procesarlas, trabajar en el código, etc.

El proyecto MOSUL está bajo la coordinación del Dr. Marinos Ioannides, de la Universidad Tecnológica de Chipre, y Matthew Vincent y Chance M. Coughenour, miembros también del proyecto ITN-DCH («Initial Training Network for Digital Cultural Heritage: Projecting our Past to the Future»).

Mediante ITN-DCH se espera aumentar el valor añadido del patrimonio cultural mediante su reutilización en ámbitos de aplicación práctica como la protección del patrimonio cultural, la educación, la industria del turismo, la publicidad, la moda, el cine, la música, la edición, los videojuegos y la televisión. El proyecto MOSUL servirá de demostración de estas aplicaciones innovadoras.

 
Cordis


El gesto de señalar es un indicador de habilidades lingüísticas en bebés  26/03/2015


Desde muy pequeños, los bebés desarrollan estrategias de interacción con el adulto mediante el uso de vocalizaciones y los primeros gestos comunicativos.

Se sabe que en la comunicación humana, los adultos ajustan el uso de señales multimodales para disfrutar de una mejor eficacia durante la comunicación.

Ejemplo de ello es el hecho de utilizar a la vez un gesto de señalar junto con el habla para atraer la atención del interlocutor hacia el referente que se quiere mostrar. Es decir, en el habla espontánea se asocia continuamente el uso de gestos comunicativos con el habla.

Un equipo de investigación español ha realizado un experimento con niños de doce meses con el objetivo de probar la relevancia de utilizar gestos que señalan sincronizados con el habla temprana.

Los resultados, publicados en Infant Behavior & Development, demuestran que los bebés son capaces de utilizar las producciones multimodales como una estrategia comunicativa para dirigir la atención del adulto cuando este no mira hacia el objeto de referencia.

Hasta ahora, para demostrar la relevancia de esta habilidad, se había estudiado el desarrollo del lenguaje posterior, a los 18 meses, "cuando los niños cuentan con un vocabulario variado y empiezan a hacer las primeras combinaciones de palabras", comentan Alfonso Igualada y  Pilar Prieto   (ICREA-UPF), investigador y jefe de grupo, respectivamente, del  Grupo de Estudios de Prosodia del departamento de Traducción y Ciencias del Lenguaje de la UPF, junto con Laura Bosch, investigadora del Instituto de Investigación en Cerebro, Cognición y Conducta (IR3C) y del departamento de Psicología Básica del la Universidad de Barcelona.

Según los autores, esta estrategia comunicativa del niño es más efectiva porque ayuda a que el adulto pueda percibir la misma información mediante dos receptores comunicativos: el auditivo y el visual. De hecho, "esta habilidad temprana de atraer la atención del adulto utilizando dos modalidades comunicativas vez se relaciona con mejores habilidades del desarrollo del vocabulario y de la sintaxis a los 18 meses", concluyen Igualada y Prieto.


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SINC


Descubren un mecanismo del dolor crónico inflamatorio que permitiría reducir las dosis de fármacos  26/03/2015

La investigadora Lucía Hipólito. Fuente: UV.

Una investigación liderada por la profesora Lucía Hipólito, del Departamento de Farmacia y Tecnología Farmacéutica de la Universitat de València, ha descubierto un nuevo mecanismo clave para tratar el dolor crónico inflamatorio que ayudaría a reducir las dosis de fármacos necesarias para los tratamientos.

El proyecto muestra que el canal pequeño de potasio tiene un papel fundamental en la regulación de la excitabilidad neuronal de la espina dorsal.

Este estudio se centra en la actividad de las neuronas del asta dorsal donde se integran los estímulos dolorosos procedentes de cualquier zona del cuerpo afectada y de la información analgésica que proviene del cerebro.

“Una de las propiedades de estas neuronas es el aumento de su excitabilidad en estados sensibles como el dolor crónico y, en consecuencia, el aumento de envío de información dolorosa al cerebro”, expone Hipólito, que comenta que hasta la actualidad se desconocía el papel de los canales pequeños de potasio en la hiperexcitabilidad de las neuronas de la espina dorsal.

El conocimiento de la actividad de estos canales pequeños de potasio podría facilitar la reducción del consumo de fármacos en pacientes con dolor crónico inflamatorio, "evitando los importantes efectos secundarios por su elevada toxicidad –sedación, náuseas, reacciones disociativas, modificación de la conducta, etc- que hoy en día generan estos medicamentos”, argumenta Hipólito. La investigadora recuerda, a su vez, que estas conclusiones todavía se encuentran en la fase experimental y su aplicación requeriría del desarrollo previo de estudios clínicos en humanos.

El trabajo muestra, en opinión de Hipólito, que la combinación de fármacos activadores de los canales pequeños de potasio junto con fármacos bloqueadores del receptor NMDA -otro regulador de excitabilidad neuronal que lleva a hipersensibilidad en procesos dolorosos- “no sólo reducen la sensación dolorosa sino que las bajas dosis necesarias evitan los indeseables efectos secundarios”.


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UV


El Gran Colisionador de Hadrones, parado por un cortocircuito  25/03/2015


Un cortocircuito intermitente ha sido la causa del retraso en el reinicio del gran colisionador de hadrones o LHC del CERN, previsto para hoy.

Según el organismo, el fallo se detectó el pasado sábado y afecta a uno de los imanes del sector 3-4, encargados de enviar protones alrededor del colisionador. Después de una pausa de dos años, el acelerador se preparaba para iniciar su actividad con un incremento de la energía de las colisiones.

Una de las zonas cercanas –sector 4-5–  a donde se ha producido el incidente ya sufrió una avería de mayor gravedad en el 2008. La máquina acababa de comenzar a funcionar cuando se produjo un fallo en la soldadura de la conexión eléctrica entre dos imanes.

Esto provocó que la temperatura de más de cien imanes se disparara en casi 100 grados. La reparación duró más de un año y este incidente provocó que el acelerador empezara a funcionar con menos energía de lo previsto. Los objetivos de 13 teralectronvoltios (TeV) habían sido retrasados para esta segunda fase.   

El segundo periodo de operación o Run 2 se prolongará a lo largo de los próximos tres años. El LHC es el acelerador de partículas más grande y potente del mundo, un anillo gigantesco de 27 kilómetros que ha sido reparado y actualizado desde principios de 2013, cuando finalizó su Run 1, una etapa en la que se descubrió el famoso bosón de Higgs.

Hoy, nuevamente, iban a empezar a circular los haces de protones, aunque las colisiones no estaban previstas hasta finales de mayo o principios de junio. Se producirán a temperaturas próximas al 0 absoluto y a 13 TeV, el doble de energía que en la primera etapa.


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SINC


Encuentran fósiles de una salamandra de dos metros y cabeza plana  25/03/2015

Visión artística de las salamandras gigantes. Imagen: Joana Bruno.

Hace 200 millones de años, una especie gigante de salamandra con la cabeza plana, y el tamaño y forma de un retrete, habitaba lo que hoy es el Algarve (Portugal). Según informa Sinc, un grupo de investigadores de las universidades de Edimburgo (Escocia), Birmingham (Inglaterra), Múnich y Lisboa han encontrado recientemente fósiles de este anfibio, al que han bautizado con el nombre de Metoposaurus algarvensis.

Estos animales, aunque tenían apariencia similar a las salamandras actuales, median más de 2 metros de largo y pesaban casi 100 kilogramos. Los restos fósiles se han encontrado en un yacimiento al sur de Portugal, según desvela un estudio publicado en el Journal of Vertebrate Paleontology.

En esta área se han desenterrado cientos de fósiles, de entre 30 y 40 centímetros de longitud, entre los que había 10 cráneos. Los científicos explican que estas criaturas probablemente se concentraron en torno a un antiguo lago y murieron cuando este se secó.

Metoposaurus algarvensis pasaba la mayor parte del tiempo en el agua –ya que sus patas eran muy delgadas–, se alimentaba de peces, de mamíferos y de pequeños antepasados de los dinosaurios que se acercaban demasiado a la orilla. Asimismo, en su momento fue uno de los grandes depredadores del supercontinente Pangea. Anteriormente ya se habían encontrado restos similares de otras especies de metoposaurus en África, Europa y América del Norte.

 
SINC


La dieta mediterránea es más sana y mucho menos contaminante  24/03/2015

Las recetas analizadas incluyen algunos platos tan típicos como gazpacho andaluz, pisto manchego, paella o puchero. Imagen: Javier Lastra. Fuente: Sinc.

El año pasado, un estudio de la Universidad de Minnesota (EE.UU.) demostró que las dietas mediterránea, la vegetariana y la basada en pescado no sólo mejoran la salud, sino que además reducen las emisiones de gases de efecto invernadero.

Según esta investigación, de adoptarse de forma generalizada este tipo de dietas, las emisiones globales se reducirían por una cantidad equivalente a las emisiones actuales de todos los coches, camiones, trenes, barcos y aviones.

Ahora, otro estudio redunda en los beneficios medioambientales que se derivarían de la dieta mediterránea. Realizado en España por el Complejo Hospitalario Universitario de Huelva, la Universidad Jaume I de Castellón y la Universidad de Huelva, analizó la huella de carbono de los menús que se sirven diariamente en nuestro país, basados en una dieta básicamente mediterránea, y los comparó con los ingeridos en países anglosajones, como Reino Unido o EE UU.

La huella de carbono media diaria obtenida fue de 5,08 kg de COequivalente (CO2e), muy inferior a la media en EEUU, estimada entre 8,5 y 8,8 kg de CO2e, o la de Reino Unido, estimada en 7.4 kg de CO2e; todas ellas para la misma ingesta calórica.

La huella de carbono expresa la cantidad de dióxido de carbono equivalente causante del calentamiento global (se mide en kg de CO2 equivalente). Además del dióxido de carbono, diferentes gases contaminantes contribuyen al cambio climático, como el metano.
 

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SINC/T21


Un videojuego para diagnosticar la tuberculosis  24/03/2015

Captura de pantalla del videojuego. Fuente: UPM.

Cada semana la humanidad juega a videojuegos más de 3.000 millones de horas. Un pequeño porcentaje de ese tiempo bastaría para diagnosticar todos los casos de tuberculosis del mundo. Aprovechar ese potencial es el objetivo de TuberSpot, un juego online que se ha lanzado hoy, 24 de marzo, día internacional de la tuberculosis. Los jugadores, sin necesidad de conocimientos previos, pueden ayudar a analizar imágenes reales de muestras de pacientes.

TuberSpot ha sido desarrollado por investigadores del Grupo de Tecnología de Imágenes Biomédicas de la Escuela de Telecomunicación de la Universidad Politécnica de Madrid.

En los países más afectados por esta enfermedad no hay suficientes especialistas para estudiar todas las muestras. Sin embargo, gracias a las nuevas tecnologías, es posible enviar imágenes para que se analicen de forma remota. “Este experimento es una prueba de concepto que nos permitirá comprobar la viabilidad del telediagnóstico colectivo y establecer una comunidad de ciudadanos científicos capaces de ayudar a diagnosticar tuberculosis online”, afirma Miguel Ángel Luengo, investigador principal del proyecto.

La manera estándar de diagnosticar la tuberculosis es examinando al microscopio muestras de esputo (fluido que se expulsa al toser) para identificar y contar las bacterias que causan la tuberculosis. Es necesario que un especialista examine una media de 100 imágenes, un proceso que puede requerir hasta 20 minutos. En TuberSpot este trabajo se reparte entre muchos jugadores. Durante el juego se les van mostrando imágenes reales de muestras, en las que tienen que buscar y “cazar” las bacterias antes de que se acabe el tiempo.

“La puntuación del juego se genera comparando los bacilos detectados por el jugador con los bacilos previamente identificados por expertos”, aclara Daniel Cuadrado, programador del videojuego. Es decir, que por ahora se está chequeando que el sistema funcione, y en futuras versiones se incluirán ya imágenes no analizadas por profesionales con las que contribuir a diagnosticar nuevos casos.

Los investigadores ya demostraron con un juego anterior, MalariaSpot, que el concepto funciona para las muestras de sangre con parásitos de malaria. Un solo jugador es posible que se equivoque, pero se descubrió que al combinar los resultados de 22 jugadores jugando sobre la misma imagen, se obtenía un resultado tan preciso como el de un especialista. Para llegar a esta conclusión estudiaron los datos de más de 12.000 partidas jugadas por voluntarios de 100 países distintos.

Las imágenes de las muestras del juego han sido digitalizadas y transmitidas con un móvil acoplado a un microscopio, un sistema de bajo coste diseñado para su uso en cualquier lugar del mundo.


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UPM


Los felinos, amenazados en todo el planeta por la pérdida de hábitat  23/03/2015


Casi la mitad de las 36 especies de felinos que viven en estado salvaje en el mundo están amenazadas, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Pero la falta de estudios sobre su principal amenaza, la pérdida y fragmentación de su hábitat, limitan el establecimiento de estrategias de conservación eficaces. Así lo confirma un trabajo que solo ha podido seleccionar 162 artículos científicos sobre esta amenaza que perjudica claramente al lince ibérico.  

Según el nuevo estudio, las principales causas de la escasa información sobre el efecto de la pérdida y fragmentación del hábitat para la conservación de los felinos son la falta de financiación para la investigación y la falta de comunicación entre gestores e investigadores. Norteamérica y Europa generan el mayor número de investigaciones sobre el efecto de la pérdida de hábitat en los felinos. Pero ante la falta de investigación en algunos países con menos recursos económicos, se desconoce aún el efecto real de esta amenaza en 16 especies de felinos.

Es el caso del gato andino (Leopardus jacobita), el gato de Borneo (Pardofelis badia), el gato de cabeza plana (Prionailurus planiceps), y el gato pescador (Prionailurus viverrinus), en peligro de extinción y de los que existen muy pocos estudios y medidas de conservación.


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SINC


Realidad aumentada para aprender  23/03/2015

Un ejemplo de realidad aumentada. Fuente: AlphaGalileo.

La aplicación de realidad aumentada Kuruchu Soft, diseñada por científicos del Centro de Investigación y de Estudios Avanzados del Instituto Politécnico Nacional (Cinvestav) de México, mejora el proceso de aprendizaje por medio de la interacción de elementos multimedia que “cobran vida” en los libros de texto.

Alberto Beltrán Herrera, estudiante del Departamento de Computación, ha desarrollado una aplicación de Realidad Aumentada que proyecta información adicional, como animaciones en 2D, 3D, vídeos, música y juegos interactivos con sólo colocar una tableta por encima de un libro, sin necesidad de leer códigos QR para generar el contenido o estar conectado a internet.

Por ahora, la aplicación identifica las imágenes del texto de geografía de quinto año de primaria y agrega detalles multimedia que complementan la lección. “Con este programa, el libro adquiere una nueva dimensión tecnológica, pues genera un mundo en 3D que le da vida a la información que ya está en un soporte físico”, explicó el creador de Kuruchu Soft.

Todos los contenidos multimedia que se proyectan en Realidad Aumentada son fabricados con anticipación por el equipo creativo y cargados a la base de datos de la aplicación, para que al momento de escanear una imagen en el libro, se despliegue la que corresponde al tema de la lección.

Por ejemplo, en una foto de un oso polar se reproducirá el gruñido del animal, al leer sobre las erupciones volcánicas se complementará la explicación con una animación, mientras que al observar un mapa se desplegarán datos estadísticos.

Al escanear la imagen del libro con la tableta, el sistema aplica un filtrado y la convierte a escala de grises, y con ayuda de un descriptor de patrones y un algoritmo genera un código único, destinado a cada una de las fotografías.

De esta manera, el sistema reconoce el código generado a partir de la fotografía de un coche, busca su contraparte digital en la base de datos y genera un juego interactivo, en el que el niño debe ensamblar un automóvil, a fin de reforzar la información del texto.

La innovación de Kuruchu Soft es que el algoritmo funciona en tiempo real, por ello busca los similitudes de la imagen captada con la cámara de la tableta y la almacenada en la base de datos. Además el programa está integrado, por lo que no requiere de una conexión a internet.


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AlphaGalileo


El arte entabla un diálogo con la ciudad  20/03/2015


Una exposición en el centro cultural Matadero de Madrid recoge las visiones que varios jóvenes artistas tienen de diversas ciudades, y las posibilidades que ofrecen las disciplinas del conocimiento para acercarse al entorno urbano.

El proyecto Ciudad en Diálogo, auspiciado por Artistas Visuales Asociados de Madrid (AVAM), explora a través de cuatro propuestas cómo emplear esas posibilidades como motor de nuestra actividad diaria.

Fotografías de un Londres joven y cambiante; una instalación sobre colillas tiradas en el suelo y la imposibilidad de medir la realidad científicamente; el diseño arquitectónico de una vivienda sostenible en Cali (Colombia); y una imagen que utiliza símbolos geodésicos comparten el espacio de la exposición.

La entrada es libre y la muestra termina el domingo.


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Redacción T21


Desarrollan una tecnología para la detección precoz del Alzheimer a través del habla  20/03/2015

Investigadores del grupo ELEKIN. En el centro, la coordinadora Karmele Lopez de Ipiña. Fuente: UPV/EHU.

El grupo de investigación ELEKIN de la Universidad del País Vasco (UPV/EHU) trabaja en el desarrollo de diversas metodologías no invasivas para la detección precoz del Alzheimer; algunas de ellas en el campo de la ingeniería biomédica.

En este terreno, están desarrollando sistemas de análisis de bioseñales para ayudar al personal médico que realiza diagnósticos. Entre otros proyectos en este campo, cabe destacar el análisis automático del habla espontánea: una técnica de diagnóstico inteligente y no invasiva para la detección precoz del Alzheimer, una enfermedad que afecta a más de 35 millones de personas en el mundo.

La técnica se denomina Automatic Spontaneous Speech Analysis (ASSA): análisis automático del habla espontánea, y se basa en la grabación de los pacientes mientras cuentan alguna experiencia vital propia, en un ambiente relajado y distendido, y en la medida de varios parámetros.

Por ejemplo, se miden las pausas que hace al intentar recordar la palabra que quiere decir. Por lo tanto, la técnica se realiza sin alterar o bloquear las habilidades del paciente, ya que este no percibe la prueba como algo estresante.


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UPV/EHU


Los hombres prefieren a mujeres con curvas por razones evolutivas  20/03/2015

Distintos ángulos de curvatura lumbar femenina. Fuente: Universidad de Texas.

Un estudio psicológico de la Universidad de Texas en Austin (EE.UU.) arroja nueva luz sobre los estándares actuales de la belleza, y atribuye las preferencias de los hombres modernos por las mujeres con curvas a influencias prehistóricas.

El estudio investigó la preferencia de los hombres por las mujeres con un "ángulo teóricamente óptimo de curvatura lumbar", una curva de 45,5 grados de la espalda a las nalgas, que permitía a las mujeres ancestrales llevar a cabo mejor múltiples embarazos.

Según el co-autor David Buss, es una prueba más "de que la belleza no es totalmente arbitraria, ni está en los ojos del espectador, como se suele pensar en la ciencia social dominante, sino que tiene una lógica adaptativa coherente."

Se realizaron dos estudios. El primero analizó el acuñamiento vertebral, una característica subyacente de la columna que puede influir en la curva de la parte baja de la espalda de las mujeres.

Cerca de 100 hombres clasificaron el atractivo de varias imágenes manipuladas que mostraban todo el espectro natural de las curvas de la columna vertebral. Los hombres se sentían más atraídos por las imágenes de mujeres con 45 grados de curvatura lumbar.

"Esta estructura vertebral habría permitido a las mujeres embarazadas equilibrar su peso sobre las caderas", explica David Lewis, líder del estudio. "Estas mujeres habrían sido más eficientes buscando alimento durante el embarazo y menos propensas a sufrir lesiones en la columna. A su vez, los hombres que preferían estas mujeres habrían tenido parejas en mejores condiciones para alimentar al feto y la descendencia, y que habrían sido capaces de llevar a cabo múltiples embarazos sin lesiones".

El segundo estudio abordó la cuestión de si los hombres prefieren este ángulo porque las nalgas son más grandes, o si realmente es por el ángulo en sí mismo. Se mostró a 200 hombres grupos de imágenes de mujeres con diferentes tamaños de nalgas y acuñamiento vertebral. Los hombres preferían de forma sistemática a las mujeres con una curvatura de la columna determinada, al margen del tamaño de las nalgas.

Esta morfología y la preferencia psicológica de los hombres por ella han evolucionado no van a desaparecer de la noche a la mañana, afirman los investigadores.


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Universidad de Texas/T21


Mañana de eclipse solar: Entre las 9 y las 11.15 podrá verse en toda España  20/03/2015

Eclipse solar parcial visto desde el espacio por el satélite Proba-2 de la Agencia Espacial Europea. Fuente: ESA.

Aunque las previsiones meteorológicas no son buenas, entre las nueve y las 11.15 de la mañana de hoy, viernes 20 de marzo, será posible observar un eclipse parcial de Sol desde toda España.

No se hará de noche, pero sí se oscurecerá y cambiarán ligeramente las tonalidades del cielo. Este mismo día comienza la primavera a las 23:45h (hora peninsular española).
Los eclipses solares se producen cuando la luz de nuestra estrella se oculta de forma parcial o total al interponerse en medio la Luna frente a un observador en la Tierra.

En este caso, el fenómeno se verá total en las islas Svalbard, en el océano Ártico, y en las Feroe, en el Atlántico septentrional. Justo desde esas latitudes boreales un equipo de expedicionarios del proyecto europeo GLORIA retrasmitirá el espectáculo, un señal que se mostrará en la web de la agencia de noticias Sinc.

En España el eclipse parcial tendrá una magnitud de 0,8 en la costa noroeste (A Coruña), en torno a 0,72 en el interior y noreste de la península, y alrededor de 0,65 o algo mayor en el sureste y en las islas Baleares. En Canarias el valor será 0,55. La magnitud es la fracción del diámetro solar cubierta por el disco lunar, y oscila entre 0 y 1 e incluso más si el eclipse es total. No es lo mismo que la parte de área ocultada, que se llama oscurecimiento.

Diversos planetarios, asociaciones e instituciones han organizado encuentros para disfrutar del espectáculo, como el campo de observación del eclipse que organiza el Museo Nacional de Ciencia y Tecnología (MUNCYT).


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SINC


La cabra salvaje mallorquina ayudó a mantener la diversidad vegetal de la isla  19/03/2015

Fuente: CSIC.

Un equipo con participación del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha analizado por primera vez el comportamiento trófico de las dos especies de cabras presentes en Mallorca: el boc balear o cabra salvaje mallorquina (Capra aegagrus [hircus] ssp.) y la asilvestrada. El trabajo, publicado en la revista Applied Animal Behaviour Science, señala que el boc habría ayudado a mantener la diversidad vegetal de la isla por alimentarse de las especies de plantas más abundantes y favorecer con ello la proliferación de las menos dominantes.
 
A finales del Neolítico, hace unos 4.500 años, se introdujeron cabras en Mallorca, permaneciendo en libertad desde entonces y conformando una variedad propia con interés turístico y cinegético: el actual boc balear. En tiempos más recientes se han introducido cabras domésticas (Capra hircus), procedentes de la Península Ibérica que, una vez asilvestradas, se han hibridado con el boc. El resultado es que en Mallorca conviven, por un lado, poblaciones libres de boc y, por otro, cabras asilvestradas.
 
“A diferencia de otros casos de herbívoros introducidos en islas, que suelen representar una amenaza sobre la comunidad vegetal, el boc probablemente ocupó el mismo nicho ecológico que dejó vacío el Myotragus balearicus, un herbívoro de tamaño medio ya extinguido. La presencia del boc, por tanto, habría ayudado a mantener la diversidad vegetal propia de la isla, ya que, al alimentarse de las plantas más abundantes, disminuye su presencia y proliferan otras, con lo que aumenta la riqueza específica de la comunidad vegetal”, aclara el investigador del CSIC Jorge Cassinello, del Instituto de Investigación en Recursos Cinegéticos (mixto del CSIC, la Universidad de Castilla–La Mancha, y la Junta de Comunidades de Castilla–La Mancha).
 
“La cabra es un herbívoro de carácter ramoneador que se alimenta de una gran diversidad de especies vegetales. En el caso de los datos recogidos en Mallorca, se aprecia que el boc se comporta como un generalista respecto a las especies de plantas más abundantes, porque aparecen mucho en su dieta”, indica Jordi Bartolomé, investigador de la Universidad Autónoma de Barcelona.
 
Los científicos han comprobado que no existen diferencias de conducta entre las dos variedades de cabras, salvo en verano, cuando la sequedad provoca que las asilvestradas tengan más dificultades para encontrar alimento. “Esta conducta podría ser indicativa de una mejor capacidad adaptativa del boc al ecosistema isleño. También hemos comprobado un mayor gregarismo en las asilvestradas, aunque los grupos de ambas son pequeños en relación a las cabras domésticas peninsulares”, detalla Cassinello.
 
“Este estudio puede ayudar a resolver la polémica existente en Mallorca sobre el supuesto papel negativo de las cabras asilvestradas sobre la cubierta vegetal. No encontramos diferencias conductuales relevantes entre estas y las de origen neolítico, con lo que podríamos concluir que ambas variedades de cabras ejercen una similar presión sobre la cubierta vegetal isleña”, subraya el investigador del CSIC.



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CSIC


La selva amazónica pierde su capacidad de capturar carbono y frenar el cambio climático  19/03/2015


En las últimas décadas, la selva amazónica ha actuado como un gran sumidero de carbono, ayudando a frenar el ritmo del cambio climático. Sin embargo, un artículo publicado en Nature indica que esto comienza a cambiar.

Los bosques están perdiendo su capacidad de capturar carbono de la atmósfera porque la tasa de mortalidad de los árboles se ha incrementado, según un amplio estudio que ha analizado datos de 30 años en una serie de parcelas forestales y en el que han participado casi 100 investigadores. El dióxido de carbono (CO2) es un ingrediente clave para la fotosíntesis, así que el aumento de su presencia en la atmósfera, inicialmente estimuló el crecimiento de los árboles de la Amazonia, que a su vez necesitaban absorber aún más carbono.

Sin embargo, a más largo plazo, este fenómeno ha tenido consecuencias inesperadas. Todas las fases de la vida de los árboles se aceleran, “viven más rápido”, dicen los investigadores, así que también mueren más jóvenes.
Las tasas de mortalidad se han incrementado más de un tercio desde mediados de la década de 1980 y esto está afectando a la capacidad del Amazonas para almacenar carbono, según los datos recogidos en Brasil, Bolivia, Perú, Ecuador, Colombia, Venezuela, Guayana y Guayana Francesa.


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SINC


Una técnica de acupuntura puede reducir un 25% el número de cesáreas  18/03/2015

Material usado en la moxibustión. Imagen: Markgran. Fuente: Wikimedia Commons.

Científicos españoles han comprobado que aplicar la moxibustión, una técnica milenaria de acupuntura china, a mujeres embarazadas entre las 33 y las 35 semanas de gestación, puede ayudar a reducir hasta un 25% el número de cesáreas.

El uso de esta técnica en mujeres cuyo feto tiene posición no-cefálica (cabeza hacia arriba) ayuda a que éste se coloque en posición cefálica (cabeza hacia abajo), evitando así tener que practicar cesáreas.

La moxibustión, un método terapéutico declarado en 2010 por la Unesco Patrimonio Cultural Inmaterial de la Humanidad, se realiza con una planta conocida como artemisa o hierba de San Juan (no confundir con el hipérico o planta de San Juan), a la que se da forma de cigarro puro denominado moxa y que se aplica con calor en el cuerpo del paciente.

La investigación ha sido publicada en la revista Acupuncture Medicine, editada por el grupo British Medical Journal. Su autora principal es la investigadora de Economía Aplicada de la Universidad de Granada, Leticia García Mochón, y en ella han colaborado también la Escuela Andaluza de Salud Pública, los centros de salud San Andrés Torcal (Málaga) y Doña Mercedes (Dos Hermanas, Sevilla), el Instituto de Salud Carlos III y la Agencia Sanitaria Costa del Sol (Marbella, Málaga).

El objetivo de este estudio era analizar la relación coste-efectividad de la utilización de la técnica de moxibustión para corregir la posición fetal podálica, y disminuir así el número de cesáreas realizadas a término de embarazo.

Los resultados muestran que la moxibustión evita el 8,92% de partos con feto en posición no cefálica en comparación con el tratamiento convencional, lo que supone un ahorro de coste de 107 euros por parto, debido principalmente al ahorro de costes de las cesáreas evitadas. Por otro lado, los diferentes análisis de sensibilidad estadística muestran que la moxibustión puede evitar entre el 8% y el 25% de las cesáreas.

Por otra parte, un resultado inesperado de este estudio ha sido la mayor incidencia de cesáreas en presentación cefálica en el grupo moxibustión (19%) que en el grupo control (13,3%).

”No tenemos ninguna explicación a este hecho, pero quizás pueda ser un ejemplo de ceguera inducida por la teoría (adhesión a una creencia sobre cómo funciona el mundo que no deja ver cómo funciona realmente), dada la dificultad de integrar las técnicas de acupuntura en el paradigma estándar de la medicina occidental”, opina la investigadora.


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UGR


Una imagen del Sol en continuo cambio  18/03/2015

La corona solar, vista por el satélite de la ESA Proba-2. Fuente: ESA.

La Agencia Espacial Europea (ESA) ha publicado esta fotografía del Sol, en continuo cambio, que captura grandes bucles de filamentos y potentes erupciones alejándose de la superficie de nuestra estrella.

El disco solar es una amalgama de áreas activas y calientes entremezcladas con serpenteantes filamentos fríos y oscuros que rodean toda la estrella. Alrededor de la tumultuosa superficie se encuentra la caótica corona, una atmósfera enrarecida de plasma sobrecalentado de varios millones de kilómetros de espesor. 

El plasma de la corona puede alcanzar temperaturas de varios millones de grados en algunas zonas – mucho más caliente que la superficie del Sol, que en comparación ‘sólo’ se encuentra a unos 6.000°C.

Estas temperaturas tan extremas hacen que la corona brille con intensidad en las bandas del ultravioleta y del ultravioleta extremo. Al analizar una única frecuencia en esta banda, el instrumento SWAP del satélite europeo Proba-2 es capaz de distinguir las estructuras de esta región que se encuentran a un millón de grados centígrados. 

Como se puede ver en la imagen, tomada el 25 de julio de 2014, el plasma forma grandes bucles y estructuras en forma de abanico, estabilizadas por el intenso campo magnético del Sol. Algunos de estos bucles se mantienen cerca de la superficie, pero otros se alejan demasiado y terminan siendo arrastrados por el viento solar – un flujo continuo de partículas energéticas que baña todo el Sistema Solar, incluyendo a la Tierra. 

Aunque muchos bucles puedan parecer inofensivos al principio, pueden acabar intensamente enredados al cabo de un tiempo, almacenando tanta energía que acabarán partiéndose y liberando intensas llamaradas conocidas como eyecciones de masa coronal.

Estas erupciones solares están formadas por una gran cantidad de gas envuelto en líneas de campo magnético, y pueden ser muy peligrosas para los satélites, interferir con los equipos de comunicaciones y dañar importantes infraestructuras en la Tierra. 

A pesar de que el Sol sea la estrella más importante de nuestro firmamento, todavía no se comprenden muchos aspectos de su comportamiento. El estudio de su corona nos ayudaría a conocer mejor sus mecanismos internos, el errático movimiento de sus capas exteriores y sus potentes erupciones. 

Dos nuevas misiones de la ESA se centrarán en este campo de estudio: Solar Orbiter ha sido diseñado para estudiar el viento solar y la región del espacio dominada por el Sol, y para observar las regiones polares de la estrella. Proba-3 analizará una zona de la corona muy próxima a la superficie solar, que hasta la fecha ninguna misión ha sido capaz de observar.


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ESA


Nuevos fósiles de un predecesor gigante de los artrópodos explica cómo evolucionaron sus extremidades  17/03/2015

Fósiles recién descubiertos de una criatura marina gigante y extinta muestran que tenía patas modificadas, branquias en su parte posterior, y un sistema de filtro para la alimentación: señales cruciales de la evolución temprana de los artrópodos.

El nuevo animal, llamado Aegirocassis benmoulae, alcanza un tamaño de al menos dos metros, lo que le sitúa entre los mayores artrópodos que han existido. Se encontró en el sureste de Marruecos y se remonta a hace unos 480 millones de años.

El paleontólogo de la Universidad de Yale (Connecticut, EE.UU.) Derek Briggs, co-autor de un artículo de Nature que describe el animal, explica que éste "muestra características que no se han observado en los anomalocaridids -una familia de animales marinos del Cámbrico, anteriores al nuevo fósil-: no uno, sino dos pares de aletas natatorias a lo largo del tronco, lo cual representa una etapa en la evolución de las extremidades divididas en dos ramas, características de artrópodos modernos como los camarones".

En los artrópodos modernos, cada una de estas ramas está muy modificada para atender una función específica, ya sea la locomoción, la percepción del entorno, la respiración, o la cópula; o se ha perdido por completo. La comprensión de cómo evolucionaron estos miembros de doble ramificación es una cuestión importante para los científicos.

Los anomalocaridids más jovenes conocidos tienen 480 millones de años, y hasta ahora se creía que tenían sólo un conjunto de aletas o lóbulos por cada segmento del tronco, y que pudieron haber perdido por completo sus piernas para caminar.

Pero el reciente descubrimiento de Aegirocassis benmoulae cuenta otra historia: Los anomalocaridids tenían de hecho dos conjuntos separados de aletas por segmento. Las superiores eran equivalentes a la rama de las extremidades superiores de los artrópodos modernos, mientras que las inferiores representan extremidades para caminar modificadas, adaptadas para la natación.

Además, un nuevo examen de anomalocaridids más antiguos mostró que estas aletas estaban también presentes en otras especies, pero se habían pasado por alto. Estos hallazgos muestran que los anomalocaridids representan una etapa anterior a la fusión de las ramas superior e inferior en miembros de doble ramificación de los artrópodos modernos.

El nuevo fósil destaca también apéndices en la cabeza que le permitían filtrar el agua oceánica para captar plancton -como las ballenas y los tiburones-, a diferencia otros anomalocaridids, que agarraban a sus presas con miembros espinosos de la cabeza.

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YaleNews/T21


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