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La gravedad funciona como dijo Einstein más allá de nuestra galaxia

El hallazgo tiene importantes implicaciones para los modelos alternativos


La gravedad a distancias astronómicas se comporta según lo predicho por la relatividad general, ha comprobado una investigación que ha analizado la distorsión de la luz provocada por una galaxia situada a 460 millones de años luz de nuestro planeta. El hallazgo tiene importantes implicaciones para los modelos de gravedad alternativos.





El recuadro muestra el anillo de Einstein resultante de la distorsión de la luz de una fuente más distante que se encuentra detrás de ESO 325-004, que llega a ser visible después de restar la luz de la propia lente, en primer plano. Imagen: ESO, ESA/Hubble, NASA.
El recuadro muestra el anillo de Einstein resultante de la distorsión de la luz de una fuente más distante que se encuentra detrás de ESO 325-004, que llega a ser visible después de restar la luz de la propia lente, en primer plano. Imagen: ESO, ESA/Hubble, NASA.
Un equipo de astrónomos ha realizado la prueba más precisa hecha hasta el momento de la teoría general de la relatividad de Einstein fuera de la Vía Láctea.

La  galaxia ESO 325-G004, situada a 450 millones de años luz de nuestro planeta, y la más importante de cúmulo galáctico Abell S0740, es una potente lente gravitacional que distorsiona la luz que proviene de otra galaxia, situada detrás de ella, y crea un anillo de Einstein alrededor de su centro.

En astronomía de observación, un anillo de Einstein es una deformación de la luz procedente de una fuente lumínica (como una galaxia o una estrella). La deformación tiene forma de anillo por la desviación gravitacional de la luz por una lente (como otra galaxia, o un agujero negro).

Comparando la masa de ESO 325-G004 con la curvatura del espacio a su alrededor, los astrónomos descubrieron que la gravedad a estas escalas de distancias astronómicas se comporta según lo predicho por la relatividad general, lo que descarta algunas teorías alternativas de la gravedad.

Utilizando el instrumento MUSE (Multi Unit Spectroscopic Explorer) instalado en el Very Large Telescope) de ESO, en Chile, un equipo dirigido por Thomas Collett, de la Universidad de Portsmouth (Reino Unido), calculó primero la masa de ESO 325-G004 midiendo el movimiento de las estrellas de esta galaxia elíptica cercana.

Collett explica: “Se utilizaron datos del VLT (Very Large Telescope) de Chile para medir cuán rápido se movían las estrellas de ESO 325-G004. Esto permitió inferir cuánta masa debe haber en la galaxia para mantener estas estrellas en órbita”.

Pero el equipo también pudo medir otro aspecto de la gravedad. Usando el Telescopio Espacial Hubble de NASA/ESA, observaron un anillo de Einstein resultante de la distorsión ejercida por ESO 325-G004 en la luz procedente de una galaxia distante. Observando el anillo, los astrónomos pudieron medir cómo la luz (y, por tanto, el espacio-tiempo), se desvían por la enorme masa de ESO 325-G004.

La teoría de la relatividad general de Einstein predice que los objetos deforman el espacio-tiempo a su alrededor, haciendo que cualquier luz que pase cerca sea desviada. El resultado es un fenómeno conocido como lente gravitacional. Este efecto sólo es perceptible con objetos muy masivos.

Se conocen unas cien lentes gravitacionales fuertes, pero la mayoría están demasiado lejos como para poder medir con precisión su masa. Sin embargo, la galaxia ESO 325-G004 es una de las lentes más cercanas, ya que está en la hermosa constelación de Centauro.

Collett continúa: “Gracias a MUSE, conocemos la masa de la galaxia en primer plano y, gracias a Hubble, hemos medido la cantidad del efecto de lente gravitacional que vemos. Luego, comparamos estas dos maneras de medir la fuerza de la gravedad y el resultado es justo lo que predice la relatividad general con una incertidumbre de sólo un nueve por ciento. Esta es la prueba más precisa de la relatividad general fuera de la Vía Láctea realizada hasta la fecha. ¡Y utilizando una sola galaxia!”

Relatividad a escala astronómica

La relatividad general ha sido puesta a prueba con exquisita precisión a escalas del Sistema Solar, y se han estudiado con mucho detalle los movimientos de estrellas alrededor del agujero negro del centro de la Vía Láctea, pero previamente no se habían hecho pruebas tan precisas a escalas astronómicas más grandes. Probar las propiedades de largo alcance de la gravedad es de vital importancia para validar nuestro modelo cosmológico actual.

Estos hallazgos pueden tener importantes implicaciones para los modelos de gravedad alternativos a la relatividad general. Estas teorías alternativas predicen que los efectos de la gravedad en la curvatura del espacio-tiempo “dependen de la escala”.

Esto significa que la gravedad debería comportarse de manera diferente a escala de grandes distancias astronómicas con respecto a las escalas más pequeñas del Sistema Solar. Collett y su equipo han descubierto que es poco probable que esto sea así, a menos que estas diferencias sólo se produzcan a escalas de distancias de más de 6000 años luz.

“El universo es un lugar increíble que nos proporciona esas lentes que podemos usar como laboratorios”, añade el miembro del equipo Bob Nichol, de la Universidad de Portsmouth. “Es muy satisfactorio utilizar los mejores telescopios del mundo con el objetivo de desafiar a Einstein y averiguar, al final, cuánta razón tenía”.

Referencia

A precise extragalactic test of General Relativity. Thomas E. Collett et al. Science, Vol. 360, Issue 6395, pp. 1342-1346. DOI: 10.1126/science.aao2469


Martes, 26 de Junio 2018
ESO/T21
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